המשימה הסתיימה בהצלחה: האסטרונאוטים האמריקאים בוב באנקן ודאג הארלי נחתו הערב (ראשון) בחופי מפרץ מקסיקו בסביבות השעה 21:48 שעון ישראל, 62 ימים לאחר שהמריאו. עם הנחיתה, הגיע לסיומו המסע הארוך של השניים, שהחל לפני למעלה מ-30 שעות, כאשר נפרדו מחבריהם לתחנת החלל הבינלאומית.

כאמור, אחרי הפרידה המרגשת, השניים נכנסו לקפסולת ה-Dragon Crew בסביבות חצות שעון ישראל, בלילה בין שישי לשבת, ובתום הכנות ושלבי ניסוי שונים, שיימשכו כשעתיים, הם התנתקו סופית מתחנת החלל הבינלאומית, והחלו בטיסה הממושכת לכדור הארץ. בסביבות השעה תשע וחצי בערב החלו בביצוע תמרונים לקראת כניסתם לאטמוספירה, עד שנחתו בסופו של דבר.

נשיא ארצות הברית דונלד טראמפ כתב בחשבון הטוויטר שלו: "נהדר שהאסטרונאוטים של נאס"א חזרו לכדור הארץ אחרי משימה מוצלחת שנמשכה כחודשיים. תודה לכם!".

לקראת הנחיתה, שלוותה בחששות רבים, חברת SpaceX הכשירו שבעה אתרים שונים מול חופי פלורידה, בהם טמפה וקייפ קנברל. משך הטיסה של השניים עמד על כ-30 שעות, פי 5 ממשך הטיסות האחרות לחלל החיצון. אנשי SpaceX המתינו להמתין בנקודות הנחיתה, זאת במטרה להוציא את הקפסולה לאחר נחיתתה.

צוותים מיוחדים המונים כ-40 בני אדם, וכוללים מומחים מ-SpaceX ומנאס"א, העוסקים בכמה תחומים, לצד גורמי רפואה, צפויים להמתין על גבי אוניות שיעגנו בסמוך. לאחר הנחיתה במים, תתבצע בדיקה חיצונית ראשונית של ה-Dragon Crew, ואחריה - חלק מהצוות יטפל בקפסולה, והיתר יטפלו במצנחים, שבזמן הזה אמורים להימצא במי האוקיינוס.

דאג הארלי ובוב באנקן (צילום: רויטרס)דאג הארלי ובוב באנקן (צילום: רויטרס)

עם סיום הבדיקות הללו, הקפסולה תועבר אל אחת הספינות, ותילקח למקום יציב - זאת במטרה לפתוח אותה בצורה מסודרת ולסייע לבאנקן והארלי לצאת ממנה, שכן לאחר השהייה בחלל הם אינם מסוגלים לעמוד בכוחות עצמם. משך התהליך המדובר תלוי במצב הים ובמצבה של הקפסולה, וצפוי להימשך בין 45 ל-60 דקות. האסטרונאוטים צפויים לעבור על הסיפון בדיקות רפואיות ראשוניות (בדומה לאלו המבוצעות לאסטרונאוטים השבים ארצה על גבי טילי הסויוז הרוסים), בסופן ישובו לחוף ויעלו על מטוס של נאס"א שייקח אותם למרכז הבקרה הנמצא ביוסטון שבטקסס.

כאמור, חברת SpaceX מייצרת טילים ומשגרים לשימוש חוזר, ומיד לאחר החזרה לחוף - הקפסולה תילקח למעבדה לסדרת בדיקות ועיבוד נתונים. הצוותים הטכניים של החברה יחלו בהתהליך ממושך, שצפוי להימשך כשישה שבועות, במהלכו יאספו נתונים ויבדקו את ביצועי החללית לאורך כל שלבי המשימה, במטרה להשיג אישור סופי לביצוע משימות מבצעיות לתחנת החלל הבינלאומית. בתום התהליך המדובר, החברה צפויה לשגר את המשימה הרשמית הראשונה - Crew 1 - בהשתתפות מייקל הופקינס, ויקטור גלובר, ושאנון ווקר מנאס"א, ולצידם - סוצ'י נוגוצ'י מסוכנות החלל היפנית. הארבעה צפויים לבלות בחלל במשך כחצי שנה.