התקדמות משמעותית בטיפולי פוריות הגבר: חוקרים מאוניברסיטת בן־גוריון מצאו דרך לגדל ולייצר תאי זרע אנושיים. התגלית תתרום לכך שניתן יהיה לשמר פוריות של גברים שחלו בסרטן, גם אם הדבר קרה בילדותם. זו הפעם הראשונה שחוקרים הצליחו להגביר את הגדילה וההתמיינות של תאי גזע מרקמת אשך אנושי, עד לשלב שבו הם מקבלים צורה של תאי זרע.

המחקר, שפורסם בימים האחרונים בכתב העת Stem Cells and Development, מבשר על צעד נוסף בשימור פוריות, הן של גברים העוברים הקרנות וכימותרפיה והן של ילדים. יש לציין כי טיפולי הקרנות, כימותרפיה והשתלות מח עצם עלולים לפגוע בתאים שמטבעם מתחלקים, ובכלל זה תאי גזע אשכיים, עד כדי פגיעה בפוריות של המטופלים, בכל גיל.

אלא שבעוד אצל גברים ניתן לשמר את תאי הזרע לפני תחילת טיפולי הקרינה והכימותרפיה, לא כך אצל ילדים: לפני גיל ההתבגרות בנים אינם מייצרים זרע, ולא ניתן אפוא לשמר אצלם את הפוריות. לעומת זאת, ברקמת האשך של ילדים נמצאים תאי גזע, שעתידים להתפתח לתאי זרע. השיטה שפיתחו החוקרים אפשרה גידול של תאי גזע אשכיים בתרבית (משמע, בתנאים מבוקרים) וגרמה להתרבותם ולהתפתחותם לתאים הדומים לתאי זרע; כך שהמחקר מוביל לשימוש בתאי גזע אשכיים לשימור פוריות עבור ילדים.

עם זאת, לדברי החוקרים, בהם פרופ' מחמוד חליחל מהפקולטה למדעי הבריאות באוניברסיטת בן גוריון ופרופ' איתן לוננפלד מהמרכז הרפואי־אוניברסיטאי סורוקה, הממצאים עדיין ראשוניים ודורשים מחקר המשך מעמיק.

כמו כן, בשלב זה המחקר מכוון לשימוש ברקמת אשך מילדים חולי סרטן, אשר טופלו בכימותרפיה קלה והיו מועמדים לטיפול כימותרפי אגרסיבי.

אולם המחקר פותח צוהר לטיפולים עתידיים בשימור הפוריות אצל ילדים העוברים טיפולים קרינתיים או כימותרפיים אגרסיביים, ואף אצל גברים הסובלים מהיעדר תאי זרע (תסמונת אזואוספרמיה).