התרגשות רבה שררה הערב (חמישי) בנמל התעופה בן גוריון בעקבות נחיתתה של הטיסה המסחרית הראשונה שהגיעה לארץ לאחר שחלפה מעל ערב הסעודית. הטיסה, מספר 139 של חברת אייר אינדיה, מהווה את השקת הקו בין ניו דלהי לתל אביב, שיפעל שלוש פעמים בשבוע. לאירוע החגיגי הגיעו שר התחבורה, ישראל כץ, שר התיירות יריב לוין ומנכ"ל משרדו אמיר הלוי, בכירים בשגרירות הודו ומנכ"ל נמל התעופה בן גוריון שמואל זכאי.

צוות הטיסה שיטוס לראשונה בכיוון הנגדי מנתב"ג לניו דלהי שוהה בארץ כבר שלושה ימים והגיע לנתב"ג. הקברניט, אדיטיה ג'נמפולי, סיפר שהטיסה מנתב"ג מניו דלהי תימשך שש שעות בלבד, זאת בעקבות האפשרות לעבור מעל ערב הסעודית. הקברניט, שיטיס את מטוס הדרימליינר, סיפר שהוא טייס בחברה ההודית 30 שנה והוא מתרגש מטיסת הבכורה. "ישראל מדינה יפה. היינו בירושלים ובתל אביב", אמר, "הרבה יטוסו איתנו בקו החדש".


השר לוין, שכאמור היה בין מקבלי הפנים לנוסעים, הגדיר את האירוע כהיסטורי. "אני שמח שהמאמצים הגדולים שעשינו מול אייר אינדיה בשנתיים האחרונות נושאים פרי ונפתח קו תעופה ישיר בין ניו דלהי לישראל. הקו החדש יתרום להגדלת תנועת התיירים להודו אשר נמצאת בתנופה משמעותית. פתיחת הקו מהווה חלק ממהפכת השיווק שהובלתי במשרד והביאה לשיאים חדשים בתנועת התיירות לישראל". 

במשרד התחבורה ציינו שמדיניות 'השמיים הפתוחים' הביאה להגברת התחרות ולתוספת של עשרות קווי טיסה חדשים. שר התחבורה, ישראל כץ, ציין שמדובר בערב היסטורי והוסיף "שמי ישראל מתחברים לשמי סעודיה בטיסה אחת ישירה". לדבריו, "אנחנו חוגגים הערב את הידוק היחסים עם הודו וקשר אזרחי ראשון עם ערב הסעודית ומדינות המפרץ. כאשר חתמנו על הסכם 'השמיים הפתוחים' עם מדינות האיחוד האירופי לא העזנו לחלום על פתיחת השמים הפתוחים גם מעל למדינות ערב והנה נוחתת כאן הערב טיסת אייר אינדיה ההיסטורית, אשר מגיעה אלינו בפעם הראשונה מאז קום המדינה במסלול העובר בשמי ערב הסעודית. אזרחי ישראל טסים והתיירים עוברים. השנה עברו בנתב"ג 23 מיליון נוסעים ובשנה הבאה נתב"ג יעשה היסטוריה עם כניסתו לקטגוריה של נמלי התעופה הגדולים בעולם, עם 25 מיליון. השלב הבא אותו אני מוביל בשם ממשלת ישראל הוא פרויקט המסילות לשלום חיבור רכבתי בין סעודיה ומדינות המפרץ וירדן למפרץ חיפה והים התיכון לטובת כלכלת ישראל".

צוות הטיסה של אייר אינדיה שיטוס בחזרה לדלהי. צילום: משה כהןצוות הטיסה של אייר אינדיה שיטוס בחזרה לדלהי. צילום: משה כהן

כאמור, הטיסה הערב התאפשרה לאחר שאייר אינדיה קיבלה אישור מערב הסעודית לפעיל את הקו מעל שטחה - הפעם הראשונה שחברה הטסה לישראל עוברת מעל מדינה ערבית. בריאד נמנעו מלהתייחס רשמית לאישור, כל הנראה בגלל שבין שתי המדינות אין יחסים רשמיים, זאת למרות שלאחרונה ישנה התחממות מסוימת בין שתי המדינות.

בעקבות ההיתר לחברה ההודית, דורשת חברת אל על מהמדינה לאפשר גם לה לטוס מעל ערב הסעודית, בטענה שמדובר במצב לא הוגן. 

בשנה שעברה, כנששיא ארצות הברית דונלד טראמפ ביקר בישראל, הוא הגיע לכאן בטיסה ישירה מערב הסעודית, הפעם הרשונה שטיסה כזו מתרחשת. סוכנות הידיעות בלומברג דיווחה בחודש יולי כי ירושלים פנתה לריאד על מנת לאפשר למוסלמים המעוניינים לקיים את מצוות החאג' - עלייה לרגל למכה - לעשות זאת בטיסה ישירה ולא דרך מדינות אחרות כנהוג כיום. 

"המציאות השתנתה", אמר אז קרא בראיון לבלומברג, "זה זמן טוב להעלות את הבקשה, ואני עובד מאוד קשה על זה". לדבריו, הוא שוחח עם גורמים בריאד ובעמאן על החאג' והם "מוכנים לעשות זאת, אבל שזה נושא רגיש ועדיין נתון למו"מ".