עדויות חדשות מגלות כי חוסר שינה או שינה באיכות ירודה מגדילים את הסיכון לחלות באלצהיימר. למעשה, סדרת מחקרים חדשה מראה שאפילו חוסר שינה קל מעלה את הסיכון לחלות במחלה. לפי מחקר שפורסם ביום רביעי האחרון במגזין Neurology, שלב החלימה, המאופיין בתנועות עיניים מהירות בשינה, משפיע על הסיכון לחלות. מדובר בבעיה של ירידה באיכות השינה, כאשר האדם הסובל ממנה לא בהכרח יבחין בה. "הפרעות שינה הן שכיחות במצבים של דמנציה". עם זאת, "יש מידע מועט על שלבי השינה השונים וההשפעה שלהם על הסיכון ללקות בדמנציה", אמר לרשת NBC מת'יו פייז, ממובילי המחקר החדש, המלמד בבית הספר לרפואה באוניברסיטת בוסטון, ארצות הברית.

מחקרים נוספים, הצביעו שיש שהפסקות נשימה בזמן השינה, שנגרמות בין היתר גם בעת מקרים חריפים של נחירה, וגם הן מעלות את הסיכון לפיתוח דמנציה. מיליוני אנשים סובלים בעולם מדמנציה, והתופעה הולכת וגדלה, כאשר נכון להיום אין תרופה לכך, והטיפולים הקיימים אינם מאוד יעילים.

עד כה, לא היתה דרך בדוקה למנוע דמנציה למעט פעילות גופנית סדירה, תזונה בריאה, אימונים מסוימים למוח ושמירה על לחץ דם תקין. כעת, בוחנים החוקרים את השפעת איכות השינה כדי לנבא את הסיכון לדמנציה, לטפל בהתדרדרות הקוגניטיבית ואפילו למנוע את הופעת הדמנציה. הכיוון המחקרי החדש בא לבדוק האם חזרה של שינה בריאה ומלאה עשויה להוות טיפול בדמנציה שהחלה ואפילו למנוע את הופעתה.

צוות המחקר בבוסטון בחן 321 אנשים בגילאים של 60 ומעלה, שהתנדבו למחקר שינה בשנות ה-90, והתבצע מעקב אחרי מצב בריאותם במשך 12 שנה, בהם 32 שפיתחו דמנציה, כאשר מתוכם 24 אובחנו כחולי אלצהיימר. "הממצאים שלנו מצביעים על כך, ששלב החלימה (תנועות עיניים מהירות בשינה REM אא"ב) מנבא דמנציה", אומר פייז, שהסביר: "השלב הבא הוא לקבוע מדוע פחות שנת חלום מנבאת סיכון מוגבר לדמנציה. יש מספר אפשרויות, האחת מהם היא מתח", נאמר.

"ייתכן שהירידה בכמות ההופעה של שנת חלום מסמנת עלייה בלחץ ובחרדה, שהם משתנים שידועים כגורמי סיכון לדמנציה", כתבו החוקרים בצוות במאמר. "שלב החלימה עשוי להיות שלב שמונע התדרדרות עצבית וקוגניטיבית, בכך שהוא מסייעת להתהוות חיבורים עצביים חדשים במוח", הוסיפו.

בחודש יולי האחרון מצאה קבוצה מחקרית אחרת מאוניברסיטת וושינגטון בסנט לואיס, ארה"ב, שהפרעות בשינה מעלות את שיעור ההצטברות של חלבונים במוח. לדברי חוקרים אלה, שינה תקינה יכולה להביא לפינוי החלבונים הללו.