בזמן שכוחות צה״ל נערכים מחדש מחוץ לרצועת עזה, כלי הטיס של יחידת "רוכב שמיים" של חיל התותחנים עדיין נמצאים בשטח, מאבטחים את עוטף עזה ועוסקים באיסוף מודיעין. היחידה המפעילה את כלי הטיס הבלתי מאוישים כבר ערוכה להיכנס שוב לרצועה, אם יתעורר הצורך, ולשמש ה"עיניים" של הכוחות הקרקעיים. ״זה הכלי הכי זמין למג"ד למקומות שהוא לא רואה״, אומר מפקד היחידה, רס"ן אביב קולטונוף (29), על המטוס, המסוגל להגיע למרחק של עד כ-15 ק״מ מהלוחמים המפעילים אותו.

"היחידה מכשירה צוותים בהתאם לגדודים השונים, שהמשימה שלהם היא להיות מוכשרים ללוחמת החי״ר ולהפעיל את המטוס", מוסיף קולטונוף, "הוא נמצא על הגב שלהם, והם צריכים להיות מסוגלים להפעיל אותו בכל מקום ובכל שטח, להיות ה'עיניים' של המג״ד ולהשלים לו את התמונה המודיעינית מהציר האנכי מלמעלה. במהלך המבצע הקרקעי היינו פרוסים עם עשרות 'רוכבי שמיים' שפועלים כל הזמן ברצועה".

רס"ן קולטונוף חשף פרטים מפעילות מבצעית עם יחידה מובחרת. "לוחם שלנו הצטרף אליהם כשברשותו טאבלט שיכול לתקשר עם "רוכב השמיים". במהלך הפעילות היו כמה היתקלויות, והצלחנו להעביר למכשיר את תמונת המצב מקדימה, והיא סייעה ללוחמים לזהות את המחבלים. כשהם יצאו הם חיבקו אותנו ואמרו שהצלנו את חייהם". "רוכבי שמיים" זיהו במהלך המבצע לא מעט בתים ממולכדים, פירים של מנהרות ומארבים לכוחות צה״ל.


צילום: דובר צה"ל

״'רוכב השמים' יודע לטוס לבד״, מסביר קולטונוף, ״בסוף מדובר בטכנולוגיה מדהימה, אבל חשוב לזכור שמאחורי המטוס יש לוחמים שפועלים ימים ולילות, אשתי שעדיין סובלת אותי ולא ראתה אותי חודשיים, המילואימניקים, הנגדים והקצינים שעשו עבודה מדהימה עד כה, ובלעדיהם הטכנולוגיה לא הייתה עובדת. כשאני מנסה לאתר לוחמים מתאימים לתפקיד אני לא מחפש דווקא את אלה שיודעים להטיס מטוס".

"'רוכב השמיים' עושה הכל לבד, אתה נותן מהירות וגובה ויעד והוא טס. אני מחפש אנשים עם אוריאנטציה לשטח, שיודעים להסתדר בצוות, חבר׳ה עם ראש על הכתפיים, צריכים שתהיה להם את החשיבה איך לפענח את התמונה, אנחנו האוכלוסייה בצה"ל שהלוחמים מטיסים את המטוס, אפילו בחיל אוויר מטיסים רק קצינים", הוא אומר ומוסיף, ״אנחנו חיל אוויר של זרוע היבשה״.