כ-600 איש, בהם 500 סטודנטים נוצרים מארה״ב, התאספו בימים האחרונים בירושלים לאירוע חשיפה ראשון מסוגו שנערך בכדי לחגוג את השנה החמישית להיווסדות ארגון פאסאג׳ס (Passages). הצעירים שהשתתפו באירוע מהווים את הקבוצה הפותחת לשנת 2020 במהלכה צפוי הארגון להגיע ל-10,000 סטודנטים מאז היווסדו. באירוע נכחו שגריר ארה״ב בישראל דייויד פרידמן, ח״כ ושגריר ישראל לארה״ב לשעבר מייקל אורן ומייסדי הארגון רבקה קדרון ורוברט ניקולסון וכן מנכ״ל הארגון סקוט פיליפס. נשיא המדינה ראובן (רובי) ריבלין שלא יכל להשתתף באירוע אירח במעונו את ראשי הארגון ואת נציגי הסטודנטים לפגישה אישית לאחר האירוע.

האירוע שצוין בירושלים היווה את נקודת השיא בטיולם הראשון לישראל של הצעירים הנוצרים. לאורך תשעת ימי המסע בארץ חווים הסטודנטים הזדמנות ייחודית להכיר את שורשיה העמוקים של הדת הנוצרית בישראל, תוך שהם מחיים את התנ״ך. המסע, כמו הארגון, נוסד על רקע תהליך של התרחקות דתית בקרב הדור הצעיר של הקהילה הנוצרית. על פי מחקר של מכון המחקר האמריקאי פיו (Pew) שנערך במהלך השנים 2018-2019, רק 65% מהבוגרים בארה״ב מגדירים את עצמם כמאמינים נוצרים. מדובר על ירידה של 12% בעשור האחרון.

באמצעות המסע הרגלי בארץ הסטודנטים מכירים גם את ישראל של המאה ה-21, מדינה תוססת ומובילה בתחומי חדשנות ופיתוח רבים. לאחר חזרת הסטודנטים לארה״ב יחל תהליך ליווי שמתאפיין בבניית גשרים של תמיכה וחברות בין ישראל - האנשים השונים המתגוררים בה ובין הקהילות היהודית במדינתם, תוך אמונה כי לשתי הדתות, היהדות והנצרות, יש הרבה מן המשותף.

במהלך האירוע נשא דברים שגריר ארה״ב בישראל דייויד פרידמן: ״בעידן בו לא ניתן עוד לתת אמון בכך שמוסדות אקדמיים רבים (בארה״ב) יציגו את ישראל בצורה הגונה ואובייקטיבית - חשוב יותר מתמיד שלמנהיגים הצעירים של הסטודנטים תינתן ההזדמנות לראות את התמונה האמיתית בעצמם. אני רוצה לברך את ארגון פאסאג׳ס על כך שהצליח לכנס מספר כה גדול ומרשים של סטודנטים נוצרים מכל ארה״ב״.

מייסדי Passages עם השגריר דיוויד פרידמן. צילום: ג'ריס מנסורמייסדי Passages עם השגריר דיוויד פרידמן. צילום: ג'ריס מנסור

גם ח״כ ושגריר ישראל לארה״ב לשעבר מייקל אורן ברך את האורחים: ״כאשר אתם מטיילים בארץ הזו, זיכרו שהיא שייכת גם לכם. היא שייכת לכם בזכות האמונה שלכם והעקרונות הדתיים החשובים לכם. האמונה הזו מאפשרת לכם להרגיש שייכות לארץ הזו ולעיר (ירושלים) הקדושה הזו. את ארה״ב לא ניתן להפריד מעקרונות המדינה  והארץ היהודית המתחדשת. הערכים של העם היהודי ושל העם הנוצרי זהים. העובדה שהינכם כאן משמשת הוכחה ל-2,000 שנות אמונה, ביטחון וערכים משותפים".

ארגון פאסאג׳ס הוקם בשנת 2016 ועד סוף שנת 2020 צפוי להביא למעלה מ-10,000 סטודנטים לישראל. רבקה קדרון הינה מייסדת שותפה לארגון פאסאג׳ס וחברת הועד המנהל בארגון. הרעיון של הארגון הבשיל במוחה בזמן שכיהנה כיועצת ראש הממשלה נתניהו לענייני התפוצות והעולם הנוצרי. בעודה ממלאת תפקיד זה הייתה קדרון אמונה על הידוק הקשרים בין ישראל ליהדות התפוצות ולמנהיגים נוצרים בעולם. תוך מינוף קשריה עם גורמי מפתח בעולם הפוליטי והעסקי בישראל, הקימה קדרון חברת ייעוץ פרטית העוסקת בחיבור של מנהיגים לא-יהודים עם ישראל. במסגרת זו היא מביאה קבוצות מנהיגים שונות לסיורים מאורגנים המותאמים אישית בארץ. רוברט ניקולסון הינו מנכ״ל בפרויקט פילוס, ארגון השואף ליצור קירוב ושיתופי פעולה בין נוצרים לבין המזרח התיכון והוא אף כתב ספר בנושא. עבודתו מתמקדת ביצירת קשר בין דתות ובין עדות באמצעות עידוד האמונה לחופש דת.