למרות ההנחיות של ממשלת סין והמאמץ הבינלאומי לבלימת התפשטות נגיף הקורונה, שווקים לא חוקיים של מכירת חיות בר, הידועים גם בשמם "השווקים הרטובים", עדיין פועלים במדינות אסיה תחת ניהולן של כנופיות פשע מאורגנות ומאיימות להפיץ נגיפים חדשים.

התגלית המזעזעת נחשפה בחקירה סמויה של העיתונאי האוסטרלי, ליאם ברטלט, בעזרתו של החוקר הסביבתי וזכויות האדם, סטיבן גלסטר. במהלך החקירה, גילה העיתונאי כי בשוק צ'אטוצ'אק בלב בנגקוק, חיות בר שהוברחו מרחבי העולם עדיין נמצאות בכלובים למכירה חיה או שחיטה. בקטעים שצולמו במצלמה נסתרת נראו חתולים, שועלים, לטאות, איגואנות, קופים, חמוסים, צבים נדירים, דורבנים, נחשים ועוד, על אף שממשלות אסיה טענו שהשביתו את פעילותם של השווקים האלה מחשש להתפרצות והפצה של נגיפים נוספים.

איסור קפדני על צריכה ומכירה של חיות בר הוחל ברחבי סין במאמץ נואש לבלום את נגיף הקורונה, שלפי ההערכות החל בשוק חיות הבר בווהאן. למרות שעדיין לא ברור לחלוטין איזו חיה העבירה את הנגיף לבני אדם, סין הכירה בכך שהיא צריכה לשלוט ולפקח על תעשיית חיות הבר כדי למנוע התפרצות נוספת.

מקור השם של "השווקים הרטובים" מגיע ממבנה השוק שבו ניתן למצוא דוכנים צפופים ברחובות צרים המציגים לראווה נתחי בשר תלויים על ווים, פירות וירקות, דגים ושרצים למיניהם. המים ניתזים בנדיבות על היצורים המפרכסים, על הרצפה ולכל עבר, ומכאן שמ. בשווקים אלה מבקרים אלפי אנשים בכל יום, ומדובר בתעשייה רווחית שמגלגלת מיליוני דולרים במשלוח ומסחר של "בשר אקזוטי" וחיות בר.

בעוד שסין החליטה לסגור למעלה מ-20,000 שווקים ברחבי המדינה בחודש פברואר האחרון, נדמה כי "שווקים רטובים" רבים שמנוהלים על ידי ארגוני פשע עדיין מוכרים בעלי חיים ברחבי אסיה במקומות כמו תאילנד, אינדונזיה, לאוס, קמבודיה ובורמה.  בעלי החיים הנמכרים ב"שווקים רטובים" רגישים מאוד להידבקות בנגיפים ולהעברתם, כתוצאה מהתנאים הקשים בהם מוחזקים, דבר שמגביר את הסיכון של התפרצות והתפשטות נגיפים לבני אדם.

לדבריו של החוקר: "המקום הזה הוא שילוב של חדר עינויים ומעבדה מטונפת, בזמן שאלפי אנשים מסתובבים בו. זה הטריגר המושלם לכך שמה שקרה בווהאן יקרה שוב". גלסטר חשף כי צוותי זכויות הסביבה ביקשו מתאילנד לסגור את השווקים וקראו לרשויות לסייע בהפחתתם ולפעול נגד כנופיות הפשע המנהלות את תעשיית חיות הבר הבלתי חוקיות.

שוק בתאילנד (צילום: צילום מסך טוויטר)שוק בתאילנד (צילום: צילום מסך טוויטר)