שגריר רוסיה באו"ם ויטאלי צ'ורקין, שהיה אחד הקולות הבולטים ביותר של הקרמלין בזירה הבינלאומית, הלך היום (ראשון) לעולמו במפתיע, יממה לפני יום הולדתו ה-65, בנסיבות שעדיין אינן ברורות. מדובר בדיפלומט הרוסי הבכיר השלישי שמת בחודשיים האחרונים. 

בהודעת משרד החוץ הרוסי נאמר כי "אנחנו מודיעים בצער כי הנציג הקבוע של רוסיה באו"ם, ויטאלי איוונוביץ' צ'ורקין, מת בפתאומיות בניו יורק ב-20 בפברואר, יום לפני יום הולדתו ה-65". "הדיפלומט הרוסי היוצא מן הכלל מת במקום עבודתו", ציינה ההודעה. לפי הדיווחים, הוא חלה בעת שעבד במשרדו בניו יורק ונלקח לבית החולים, שם נקבע מותו כעבור זמן קצר. 

דובר הקרמלין, דמיטרי פסקוב, מסר כי הנשיא ולדימיר פוטין שלח את תנחומיו למשפחה אחרי "ששמע בצער על מותו של צ'ורקין". פסקוב ציין כי לנשיא הייתה הערכה רבה למקצועיות של השגריר ולכישרון הדיפלומטי שלו. דוברת משרד החוץ, מריה זכרובה, הוסיפה כי צ'ורקין היה "דיפלומט אדיר, אישיות יוצאת דופן, אדם מבריק. איבדנו אדם יקר". 
סגנו של צ'ורקין, פטר איליצ'ב, אמר כי השגריר עבד "עד הסוף". "האובדן שרוסיה ספגה הוא ללא תחליף", אמר. "השגריר צ'ורקין עבד ממש עד הרגע האחרון. הוא הקדיש את כל חייו להגן על האינטרסים של רוסיה ברחבי העולם. הוא היה תמיד בקו החזית, קיבל על עצמו את המינויים המאתגרים ביותר". 

ולדימיר פוטין. "הערכה גדול לכישרונו הדיפלומטי". צילום: רויטרס
באו"ם הגיבו בהלם על מותו של אחד הדיפלומטים הבולטים בארגון והוקדשה דקת דומייה לזכרו במהלך דיון שהתקיים בעצרת הכללית. "הוא היה עמית יקר של כולנו, דיפלומט מחויב לחלוטין עבור ארצו ואחד האנשים הטובים ביותר שהכרנו", אמר גורם בכיר באו"ם. "אני המום לשמוע שידידי ועמיתי ויטאלי צ'ורקין מת", צייץ השגריר הבריטי, מתיו רייקרופט. "ענק דיפלומטי ודמות נפלאה".
צ'ורקין, שהצטרף למשרד החוץ לפני כארבעים שנה, שימש השגריר באו"ם מאז 2006 ונחשב לאחד הקולות הבולטים של המדיניות הרוסית תחת שלטונו של ולדימיר פוטין, ובין השאר הגן על ההפצצות שביצעה ארצו לצד כוחות המשטר הסורי בחלב ובערים נוספות בסוריה. קודם לכן, הוא שימש שגריר בקנדה, בבלגיה ובנאט"ו והיה סגן שר החוץ.
מדובר בדיפלומט הרוסי הבכיר שמת במפתיע בחודשיים האחרונים. ב-19 בדצמבר נרצח השגריר בטורקיה, אנדריי קרלוב, בעת שהשתתף בפתיחתה של תערוכת צילומים באנקרה. הרוצח היה מבלוט מרט אלטינטש, שוטר שבעבר אבטח גם את הנשיא טאיפ רג'פ ארדואן, אשר צעק "אנחנו מתים בחלב, אתם תמותו כאן" בעת שירה בשגריר.
השלטון הטורקי הטיל את האשמה על תנועתו של המטיף הגולה, פתהוללה גולן, בטענה שמדובר בניסיון ליצור מתיחות בין טורקיה לבין רוסיה, אם כי לא היו הוכחות חד משמעיות לכך. שתי המדינות הבהירו כי על אף ההתנקשות, הן ימשיכו לשתף פעולה, בייחוד במשבר בסוריה. 
ב-27 בינואר מת בבית החולים בניו דלהי אלכסנדר קדאקין (67), ששימש השגריר בהודו מאז 2009, אחרי "מחלה קצרה". קדאקין נחשב לאחד האדריכלים של קידום היחסים בין שתי המדינות וזו הייתה הכהונה השנייה שלו בהודו אחרי שכיהן בתפקיד השגריר גם בשנים 1999 עד 2004.