כוחות הצלה גדולים המשיכו אתמול לחפש אחר ניצולים בעקבות מפולות בוץ ושיטפונות בזק בדרום קליפורניה, שהותירו לפחות 17 הרוגים והרס נרחב באזור שהתמודד רק לפני שבועות אחדים עם השריפה הגדולה ביותר בתולדות המדינה. גשמים כבדים שירדו במהלך יום שני ויום שלישי בדרום קליפורניה, בעיקר במחוזות ונטורה וסנטה ברברה, כולל 254 מילימטר בתוך 15 דקות בעיר קרפינטריה, גרמו למפולות בוץ ולשיטפונות שסחפו במהירות עצומה את כל מה שעמד בדרכם - מכוניות, בתים וכבישים.

"זה מזכיר מראה של שדה קרב במלחמת העולם הראשונה", אמר השריף של מחוז סנטה ברברה ביל בראון. "שטיח של בוץ ושברים בכל מקום, עם סלעים, עצים נפולים, קווי מתח ומכוניות הרוסות. המון מכשולים ואתגרים בפני כוחות ההצלה בדרכם מבית לבית". הרשויות חסמו כבישים רבים, כולל כ־50 קילומטר מכביש החוף המהיר 101, והורו לתושבים שלא להסתובב באזור, בעוד כוחות הצלה בסיוע של מסוקים החלו לפנות מאות בני אדם שנתקעו במכוניות ובבתים. שתי נערות בנות 14 חולצו משני מבנים שכוסו בבוץ באותה שכונה. לפחות 13 בני אדם נספו ויותר מ־160 נפצעו, אולם החשש הכבד הוא שמספר הקורבנות יהיה גדול יותר.

"מזכיר שדה קרב ממלחמת העולם הראשונה". צילום: ריוטרס"מזכיר שדה קרב ממלחמת העולם הראשונה". צילום: ריוטרס

"אחי נסחף למרחק של כקילומטר"

טיילר מקמינגל, חייל צי שמוצב בהוואי, סיפר ל"לוס אנג'לס טיימס" כי אביו ואחיו נסחפו בשיטפון אחרי שלא הספיקו לצאת מבית המשפחה. "מצאו את אחי במרחק של כקילומטר מהבית", אמר מקמינגל. עיקר הנזקים והנפגעים נרשמו בעיירה מונטסיטו שבסנטה ברברה, שבחודש שעבר נאלצה להתמודד גם עם השריפה הגדולה ביותר בתולדות קליפורניה. "הבוץ הגיע במהירות, כמו שסכר נפרץ. הוא הקיף את הבית עם 60 עד 90 סנטימטר", סיפר בן היאט ל־CNN. הוא הוסיף כי נהר של בוץ כיסה את בית השכנים וכי "אחת המכוניות שלהם הגיעה לחצר האחורית".

בעיירה מתגוררים סלבריטאים רבים, ששוב נאלצו לראות את איתני הטבע רודפים אחריהם בחיים האמיתיים ולא דרך מסכי המחשב בצילומי סרטים. "איזה יום! מתפללת שוב למען הקהילה שלנו בסנטה ברברה", כתבה אופרה ווינפרי באינסטגרם, יומיים אחרי ששמה הועלה כמועמדת אפשרית לנשיאות. "התעוררתי מול שריפת גז בוערת. ואז הסתכלתי שמאלה כדי לראות כמה עמוק הבוץ בחצר שלי. מסוקים מפנים את השכנים שלי, מחפשים אחרי נעדרים. 13 חיים אבדו". השחקן רוב לאו צייץ: "אבל על המתים בעיירה הקטנה שלנו הלילה. מתפלל למען הניצולים ונערך לכל מה שעלול לבוא".