מחקר חדש מזהיר כי הפינגווינים המלכותיים, אחד הזנים המוכרים ביותר של משפחת הפינגווינים, עלולים להימצא בסכנת הכחדה לנוכח ההתחממות העולמית שמרחיקה מהם את מקורות המזון שלהם. הפינגווין המלכותי הוא השני בגודלו מבין 17 הזנים השונים של הפינגווינים, מיד אחרי הפינגווין הקיסרי, והם מתגוררים בעיקר באזורים הצפוניים של אנטארקטיקה, באיי דרום האוקיינוס האטלנטי ובארץ האש שבקצה הדרומי של אמריקה הדרומית. 
 

לפי מחקר חדש שפורסם בכתב העת המדעי "Nature Climate Change", עליית הטמפרטורות העולמית עלולה להשפיע באופן דרמטי על אוכלוסיית הפינגווינים המלכותיים מאחר שהמזון שהם תלוייםבו מתרחק יותר ויותר מאזורי הקינון שלהם. החוקרים ציינו כי הפינגווינים הבוגרים יכולים לצעוד עד 700 ק"מ כדי להביא מזון מבלי לחשוף את הגוזלים לסכנת רעב, אולם התרחקות מקורות המזון יוצרת סיכון דרמטי.
 

"המחקר שלנו מראה שכמעט 70% מהפינגווינים המלכותיים - כ־1.1 מיליון זוגות רבייה - יצטרכו למצוא מקום מחיה אחר או שייעלמו לפני סוף המאה הנוכחית בגלל פליטת גזי החממה", אמרה מובילת המחקר, ד"ר סלין לה בוהק מאוניברסיטת שטרסבורג. "הפתיע אותנו מאוד לגלות שעומד להתרחש שינוי כל כך דרסטי בפרק זמן כה קצר", הוסיף אמילינו טרוצ'י, חוקר לגנטיקה התפתחותית מאוניברסיטת פררה.

פינגווינים באנטארקטיקה. צילום: רויטרספינגווינים באנטארקטיקה. צילום: רויטרס

 

לפי המודלים שפיתחו החוקרים, הפינגווינים יצטרכו להתאים את עצמם באמצעות מעבר לאיים אחרים נוסף על האיים שבהם הם חיים כעת. המדענים אף מצאו כי לפני עשרות אלפי שנים כבר הצליחו הפינגווינים להתמודד עם שינויי אקלים, אך הפעם האתגר גדול יותר מאחר שקצב השינויים מהיר יותר. "אם לא יינקטו פעולות לעצירה או לשליטה בהתחממות העולמית והקצב של שינויי האקלים מהגורם האנושי יישמר או יגבר, הזן הזה עלול להיעלם בעתיד הקרוב", הזהירה לה בוהק.