במקרים רבים המלחמה במחלת הסרטן היא מערכה מתמשכת, כשלעתים מדובר ביותר מאשר מערכה אחת. ישנם מקרים רבים בהם הטיפולים צלחו ותרופות מצילות חיים הובילו לנסיגת הגידול או לעיכוב ההתרבות הבלתי תקינה של התאים הסרטניים. אלא שלפעמים השיפור הוא זמני בלבד, מה שמכונה בשפה הרפואית רמיסיה, והמחלה הארורה חוזרת.

מחקרים מהשנים האחרונות מראים שגם אחרי טיפולים קשים וממושכים, שהוכתרו בשלב הראשון בהצלחה, שניים מתוך עשרה חולי סרטן שהחלימו ילקו שוב במחלה. לפעמים הסרטן שחוזר הוא מאותו הסוג של הגידול הקודם, אך ישנם גם מקרים בהם יתפתחו גידולים אחרים.



ברוב המקרים הגורמים לחזרת המחלה אינם ידועים, ולכן גם לא ניתן לחזות אצל מי מבין החולים שהחלימו הוא עלול להתפרץ שוב. עם זאת, הרופאים מציינים שהסיכון לחזרת הסרטן עולה במקרים בהם הגידול הסרטני הראשוני התפתח במהירות, התגלה בשלבים מתקדמים יותר או היה מפושט יותר. ישנן אף תרופות כימותרפיות מסוימות שהטיפול בהן עלול להגביר את הסיכון להתפתחות תהליכים סרטניים באזורים אחרים בגוף.

אילו סוגים של סרטן חוזר קיימים?

מחלת הסרטן (הרפואה מונה כיום בערך 200 סוגים שונים של גידולים ממירים) עלולה לחזור באותו המקום שבו התגלה הגידול הראשוני או להתפתח במקום אחר בגוף. לדוגמה, גידול סרטני עלול להתפתח שוב באזור בלוטת הערמונית, אפילו לאחר הסרת הערמונית, או לתקוף את העצמות. בשני המקרים מדובר בסרטן הערמונית, ולכן במקרה שכזה גם הסרטן בעצמות יטופל כמו סרטן הערמונית.

כיוון שלאחר סיום הטיפולים האנטי-סרטניים קיים סיכון לחזרת המחלה, הרופאים ממליצים להמשיך במעקב על מנת לאתר תהליכים סרטניים חדשים, הן באותו האיבר בו התפתח הגידול הראשוני והן באיברים או מערכות הגוף האחרות. נהוג להגדיר סרטן חוזר לפי הקרבה לאתר הגידול המקורי:

סרטן מקומי: מחלת הסרטן חוזרת להתפתח באותו המקום שבו היא הופיעה לראשונה.

סרטן אזורי: במצב זה הגידול הסרטני חוזר להופיע באזור מוגבל אחד, קרוב למיקום הגידול המקורי, כגון קשריות לימפה בסביבה.

סרטן מרוחק: חזרת הגידול הסרטני מאובחנת באיברי מטרה המרוחקים מאתר הסרטן הראשוני.

מדוע מחלת הסרטן חוזרת?

הסיבות להתפרצות החוזרת של התהליכים הסרטניים אינן תמיד ברורות. בחלק מהמקרים מדובר בתכונות הגנטיות המיוחדות של התאים הסרטניים עצמם; במקרים אחרים הסיבה נעוצה בתנאים הפיזיולוגיים, שיוצרים קרקע פורייה לשינויים הפתולוגיים, כגון הפרעות הורמונליות או תפקוד לקוי של המערכת החיסונית, שמובילים שוב להתרבות הלא תקינה של התאים הסרטניים ולהתפתחות הגידול.

לפעמים חזרת הסרטן נעוצה בכך שהתרופה הכימותרפית הייתה יעילה חלקית בלבד או שלא התאפשר להשלים את הטיפול עקב תופעות הלוואי הקשות או רעילות התרופה, ולכן לא הושמדו כל תאי הגידול. יתכנו גם מצבים אחרים, בהם ישנם תאים סרטניים מסוימים שמתפתחים בקצב איטי יותר ולכן חסינים למדי מפני ההשפעה של התרופות הכימותרפיות, שתוקפות דווקא את התאים המתרבים במהירות. ישנם גם מצבים בהם התאים הסרטניים מפתחים מנגנוני עמידות לתרופות הכימותרפיות, בדומה לחיידקים שמפתחים עמידות לאנטיביוטיקה, והן פשוט מפסיקות להשפיע.

האם הטיפול המקורי מתאים גם לסרטן שחזר?

עם קבלת הבשורה המרה, עולה השאלה מהו הטיפול המתאים עכשיו. האם מדובר באותו סוג של גידול סרטני, ולכן יש להמשיך באותו הטיפול שהביא להטבה בפעם הקודמת? האם צריך להחליף את התרופה, שהובילה לשיפור זמני בלבד? אולי צריך להעלות את המינון או להגדיל את מספר הטיפולים או אולי להוסיף משלבי טיפול נוספים, ובכך להסתכן בתופעות לוואי קשות ולפעמים אף בפגיעה נוספת במערכת החיסונית או באיברים אחרים?

ישנם מקרים בהם לא ניתן להשתמש שוב באותו הטיפול התרופתי. למשל, כשהסרטן שחזר אינו מגיב לתרופות באותה המידה כמו קודם, כיוון שהתאים הסרטניים פיתחו עמידות או אם קיים חשש להתפתחות נזק בלתי הפיך ללב או למערכת העצבים כתוצאה מהתרופה הכימותרפית. במצב כזה, ייתכן והרופא ייאלץ לאמץ גישה טיפולית שונה.

כיום ידועה החשיבות הרבה בבדיקה מדוקדקת של המאפיינים והתכונות הגנטיות של התאים הסרטניים שמרכיבים את הגידול החוזר. אחד החידושים של השנים האחרונות, שהופיעו כחלק מהגישה של רפואה מותאמת אישית, היא הבנת הפרופיל הגנומי של התאים הסרטניים שמרכיבים את הגידול. טכנולוגיה זו בודקת את המאפיינים הגנטיים הייחודיים ואת המוטציות (שינויים מולקולריים שהתרחשו בחומר הגנטי) הספציפיות של התאים הסרטניים שברוב המקרים הם המניעים את הגידול לגדול ולשגשג. במטרה למצוא טיפול ממוקד ויעיל כנגד אותם שינויים.

האבחון הגנטי של הדגימה מרקמת הגידול חשוב מאין כמוהו לבחירת הטיפול המתאים. אחת הדרכים לבצע אבחון זה היא באמצעות בדיקת FoundationOne, הסורקת יותר מ-300 גנים הקשורים לסרטן במקביל, וכך מזהה שינויים שונים שהתרחשו בגידול ועשויים להשפיע על גדילתו. המידע שמתקבל ממיפוי של למעלה מ-300 גנים שונים הקשורים לגידול הסרטני שנבדק, ומזיהוי השינויים שמעודדים את התרבות התאים הסרטניים, יסייע לרופא להתאים טיפול ממוקד יותר, עם סיכויי הצלחה טובים יותר.

תוצאות האבחון המתקבלות מבדיקת FoundationOne מסייעות בבחירת הטיפול המתאים, שמכוון לפעול כנגד הגידול הספציפי אצל החולה מתוך כלל הטיפולים המקובלים שקיימים עבור סוג גידול זה. טיפול זה יכול להיות מאושר בסוג הגידול הספציפי או בסוג אחר של הגידול, שעשוי להיות יעיל כנגד אחד או יותר מהשינויים הגנומיים שנמצאו בבדיקה. אפשרות שלישית - זיהוי התאמה למחקר קליני. בנוסף, הנתונים שמתקבלים בעקבות האבחון מאפשרים לרופא לדעת מראש אילו טיפולים לא יועילו, וכך לחסוך את תופעות הלוואי והסבל, שהוא חלק בלתי נפרד של הטיפולים האנטי-סרטניים.