אחרי בשורת המכונית האוטומטית, מגיעה בשורה גם מכיוון הים: חברת "רולס רויס", יצרנית המנועים המובילה, וחברת "אינטל", החברה הטכנולוגית המובילה, החליטו לחבור יחדיו על מנת לייצר אונייה אוטומטית. שתי הפירמות הודיעו על שיתוף פעולה לפיתוח מערכות בינה מלאכותית מתקדמות לכלי שיט אוטונומיים, שיהפכו את ענף ההובלה הימית לבטוח יותר.

יש להסביר כי 90% מהסחר העולמי מתבצע באמצעות הובלה ימית ומתוך צי כלל עולמי של כ-100,000 כלי שיט, כאשר כ-25,000 מתוכם עושים שימוש בציוד מתוצרת רולס רויס. אשתקד, הכריזה החברה כי תקים צי ספינות מטען אוטונומי לגמרי עד שנת 2025. 

אינטל תצטרף למיזם כחברה שתפתח במעבדי Xeon Scalable מרכזי נתונים מיוחדים שיוקמו על סיפון כלי השיט. מערכות חכמות אלה, Intelligent Awareness System, יהיו בעלות יכולות בינה מלאכותית לעיבוד נתונים ממכשירי מכ"ם ולייזר, מצלמות HD ומצלמות תרמיות, חיישנים שונים, נתוני לוויין ואפשרות להעניק תחזיות מזג אוויר.


ניתוח הנתונים הללו יאפשר לכלי השיט לנווט באופן עצמאי, לזהות מכשולים במרחק של קילומטרים אחדים ולנהל תקשורת. יכולות אוטונומיות אלה חשובות במיוחד בעת שיט בלילה, בתנאי מזג אוויר קשים או בנמלים ונתיבי שיט צפופים.


ראוי לציין כי בעשור האחרון, תנאי שיט מסוכנים גרמו לאבדן של יותר מאלף כלי שיט על מטענם, בעיקר בשל טעויות של אנשי הצוות. הפעלה של כלי שיט מסיבי, העמוס בסחורה בשווי מיליוני ולעתים מיליארדי דולרים, והניווט שלו תוך זיהוי מכשולים וסכנות בזמן אמת, דורש מאנשי הצוות לקבל החלטות חכמות המבוססות על מידע רב ומגוון. מערכות חכמות יכולות להפחית את הפוטנציאל לטעויות אנוש בזכות אוטומציה של משימות ותהליכים שגרתיים, שיאפשר לצוות להתמקד בקבלת החלטות קריטיות.