מעבדת חלל שפיתחה החברה הישראלית ספייס-פארמה תשוגר ביום שישי, בשעה 11:23 שעון ישראל, אל עבר תחנת החלל הבין-לאומית מווירג'יניה, כך נמסר היום (חמישי) ממשרד המדע. המעבדה, שפיתוחה נתמך על ידי סוכנות החלל הישראלית במשרד המדע, ייחודית בכך שהיא מתנהלת ללא מגע אדם ונשלטת ישירות על ידי החוקרים הנמצאים בכדור הארץ. שיגור מעבדת החלל, שנעשה כחלק מחללית האספקה  Cygnus לתחנת החלל, הוזמן על ידי מכון מחקר אמריקאי המבצע ניסוי ראשון מסוגו לבחינת השפעת תת כבידה על תאי גזע להפקת שריר. זוהי המעבדה השלישית שפיתחה ושיגרה חברת ספייס-פארמה לחלל, לאחר  שני שיגורים מוצלחים של מעבדות זעירות לחלל בשנתיים האחרונות. את השיגור ילוו מקרוב מייסד החברה יוסי ימין וצוותו ומנכ"ל משרד המדע רן בר. 

המעבדה תשוגר לתחנת החלל יחד עם מטען האספקה לאסטרונאוטים באמצעות משגר אנתרס מתוצרת חברת Northrop Grumman. המעבדה כוללת את כל הסביבה הנחוצה לקיום ניסויים הנערכים בתווך נוזלי. במשימה הקרובה, יבוצעו הניסויים בתוך שני כרטיסי מעבדות זעירות שגודל כל אחת מהן כגודל כרטיס ביקור, 4×7×0.5 ס"מ בלבד, שיוכנסו לקופסא קטנה. אחד הניסויים, בתאי גזע, החל למעשה על כדור הארץ חמישה ימים לפני השיגור ויימשך שבעה ימים נוספים בחלל. בתום הניסוי, יקובעו התאים ויוקפאו לצורך המשך המחקר לאחר החזרה לכדור הארץ בעוד כחודשיים. הניסוי, במימון חברת CASIS, שהוזמן על ידי מכון המחקר האמריקאי Sanford Burnham ומבוצע על ידי החוקרת המובילה ד"ר שיבון מלאני, יבדוק גידול וחלוקה שניה של תאי גזע להפקת שריר. עם החזרה של המעבדה ארצה יבחנו החוקרים איזה גן או גנים בלטו בתהליך.  

החלל מספק סביבת ניסוי אופטימאלית לבדיקה של השפעת תנאי תת כבידה על חומרים כימיים וביולוגיים, למשל לצורך בדיקת עמידות של תרופות, ויותר ויותר מדענים וחברות תרופות משתמשים בשירות זה. הפיתוח של החברה הישראלית ייחודי בכך שלחוקרים ניתנת אפשרות לשלוט בניסוי שבחלל מכל מקום בכדור הארץ, אפילו באמצעות הטלפון החכם. הניסויים מבוצעים בתהליך אוטומטי על פי פרוטוקול שנקבע מראש, אולם במהלכם יכולים החוקרים להתערב בניסוי, לנהל אותו, לשלוף תמונות מיקרוסקופיות, לקבל נתונים בזמן אמת ועוד, ללא מעורבות אסטרונאוטים בתהליך.

הדמייה של אסטרונאוט עם המעבדה. באדיבות ספייס-פארמה

 

זוהי המעבדה השלישית שספייס-פארמה משגרת לחלל, כאשר בשיגור הראשון לפני כשנה וחצי שוגר לוויין המעבדות "דידו" ולפני כשנה בדיוק שוגרה המעבדה "נקסוס" לתחנת החלל. היא הושבה בהצלחה לכדור הארץ. בכל אחת מהמעבדות נערכו ארבעה ניסויים בתחום מדעי החיים ותוצאות המחקרים פורסמו בכתבי עת מובילים.

שר המדע והטכנולוגיה אופיר אקוניס בירך על השיגור המתקרב של הפיתוח הישראלי ואמר: "חברות מכל העולם מביעות עניין רב בפיתוחים הישראליים בתחום החלל ובוחרות בהם פעם אחר פעם. אנחנו מרחיבים את  חלקה של ישראל בשוק החלל העולמי ומעודדים יזמות ופיתוחים מדעיים בתחום. הפיתוח הוא עוד הצלחה ישראלית".