עם הקמתו לפני כעשור, המפעל של חברת בואינג סמוך לצ'רלטון, נחשב למרכזי במדינה ובו יוצרו המטוסים המתקדמים בעולם. בזמן שחלף מאז שנת 2009, המפעל שמייצר את מטוסי הדרימליינר 787 מתמודד עם דיווחים על תקלות בייצור ופיקוח חלש - שמשפיעים על בטיחות המוצרים (מטוסים מהסוג הזה נמצאים בשימוש חברות תעופה רבות, בהן אל על).

ה"ניו יורק טיימס" פרסם הערב (שבת) תחקיר המתבסס על מאות עמודים של הודעות דואר אלקטרוני, מסמכים ארגוניים ורשומות פדרליות, וכן ראיונות שקיימו עם למעלה מ-12 עובדים בהווה ובעבר. מהמסמכים עולה כי לעיתים העדיפו בחברה את מהירות הייצור על פני הבטיחות. בפעמים שבהם נרשמו עיכובים בייצור, החברה התעלמה מבעיות שהעלו העובדים ולחצו עליהם להמשיך בעבודה. 

שאלות רבות עולות בעקבות תלונות רבות העוסקות בקצב הייצור של המפעל, זאת חודשים ספורים לאחר שתי תאונות קטלניות במעורבות מטוסים מדגם מקס 737. על פי התחקיר, עובדים הגישו תביעות רבות נגד מפגעים שונים וכן תלונות בנושא בטיחות. אחרים תבעו את בואינג בטענה שהחברה נקמה בהם, כאשר התריעו בפני האחראים על שגיאות ותקלות בייצור. טכנאי באחד המפעלים בהם נבנה מטוס הדרימליינר סיפר כי מצא תקלה סמוך לחוטים בתא הטייס במטוס. "אמרתי לאשתי שאני לא מוכן לטוס במטוס הזה", הסביר, "זה רק עניין בטיחותי".

"חברי הצוות שעובדים במפעל של בואינג בדרום קרוליינה מפיקים מוצרים ברמת האיכות הגבוהה ביותר בהיסטוריה", אמר קווין מקאליסטר, ראש מחלקת המטוסים המסחריים, "אני גאה במחויבות של הצוותים שלנו לאיכות ועומד מאחורי העבודה שלהם מדי יום". הדרימליינר מעולם לא התרסק, אך הצי קורקע לזמן קצר לאחר שריפת סוללה. גם לחברה עצמה יש אמון בדגם. 

דרימליינר, אילוסטרציה. צילום: רויטרס

עם זאת, עובדי המפעל בעבר ובהווה סיפרו כי היו פעמים שבהם נעשו שגיאות מסוכנות במפעל. בין היתר העובדים ציינו כי היו מקרים בהם הותקנו חלקים פגומים במטוסים, כלים שונים נותרו בתוך המטוסים וכלי טיס ביצעו טיסות מבחן עם פסולת בתוך המנוע. בכיר לשעבר בחברה גילה כי שבבי מתכת נותרו תלויים מעל מערכת החיווט של בקרת הטיסה. הוא הגיש תלונה במשטרה וטען כי דרש מהמנהלים שלו להסיר את אותם חלקים, אך בתגובה הם העבירו אותו לאגף אחר במפעל. 

דוברת רשות התעופה הפדרלית, לין לונספורד אמרה כי נבדקו כמה מטוסים שעברו את אישור בואינג, ואותרו בהם שבבי מתכת. לדבריה, הם עלולים להוביל לקצר חשמלי במטוס ולגרום כך למעשה לשריפות. גורמים מאמינים כי הדבר גרם לנזק במטוס ב-2012. בתגובה הרשות הוציאה הנחייה לפיה המטוסים חייבים להיות מנוקים לחלוטין לפני שהם מוכנסים לשימוש. בחברה טענו כי הם פועלים לשיפור עיצוב האגזוז וכי הדבר אינו משפיע על בטיחות הטיסה.

כחודש לאחר התרסקות המטוס של חברת "אתיופיאן איירליינס", החברה התקשרה לעובדי המפעל וזימנה אותם לפגישה דחופה. הרקע לפגישה - עצם העובדה שהלקוחות מצאו חפצים שונים במטוסים חדשים. מנהל הפציר בעובדים לבדוק היטב את המטוסים: "אנחנו עוברים תקופה קשה מאוד כרגע, זאת בעקבות ההתרסקויות", אמר, כך לדברי שני עובדים שנכחו במקום. 

זירת התרסקות המטוס. צילום: AFP

מציאת אובייקטים זרים בתוך המטוס היא בעיה נפוצה בתחום. העובדים אמורים לנקות את המטוס במהלך עבודתם, לעיתים באמצעות שואב אבק, זאת במטרה למנוע משבבים, כלי עבודה וחלקים שונים לזהם את המטוס. עם זאת, מדובר בבעיה חריפה ומתמשכת בדרום קרוליינה. ראש תוכנית 787 כתב בהודעת דואר אקלטרוני, שהיתה מיועדת לצוות המפעל, כי "חפצים תועים שנותרו בתוך המטוסים עלולים להיות בעלי השלכות בטיחותיות רבות". הסוגייה עלתה במפעלים נוספים של החברה. 

"מצאתי צינורות וחלקים שונים מתהליך הבנייה של המטוס", אמר טכנאי לשעבר במפעל - שפוטר והגיש תביעה בנושא. לדבריו, עובדים מצאו שרשרת נורות וסולם בתוך זנבות המטוס, ליד תיבת ההילוכים של המייצב האופקי. "זה יכל לנעול אותם", הסביר. "פסולת עלולה ליצור מצבים מסוכנים שונים", סיפר עובד לשעבר, "מצאתי חתיכה של נייר בועות ליד דוושה של טייס המשנה - דבר שעלול היה להשפיע על מהירות המטוס". 

ברשות התעופה הפדרלית חקרו תלונות שונות שהוגשו נגד המפעל לפני כחמש שנים וטענו כי לא מצאו הפרות של תקנות וחוקים. עם זאת, בדוחות נמסר כי "נמצאו אובייקטים זרים בגוף מטוס". באחד המקרים טכנאי גילה במהלך בדיקה של מטוס שהוגדר כמוכן לשליחה, כי מסטיק מחזיק חלק מהדלת. דובר החברה מסר בתגובה: "אנחנו מתעדפים בטיחות ואיכות על פני מהירות הייצור, אבל כיום ניתן להשיג את כל השלושה תוך ייצור המטוסים הבטוחים ביותר כיום".