מינהל התעופה האמריקאי (ה-FAA) קרקע היום (שישי) את חברת החלל וירג'ין גלקטיק של המיליארדר ריצ'רד ברנסון, זאת ברקע חקירה שבודקת אם במהלך הטיסה המאוישת הראשונה של חברה פרטית לקצה החלל לפני חודשיים, התרחשה תקלה שהייתה אמורה להביא לביטול הטיסה. 

הניו יורקר חשף כי חקירה של הסוכנות הפדרלית חשפה כי בטיסה ההיסטורית של החללית יוניטי-22 ב-11 ביולי, שעליה היו שני טייסים וארבעה נוסעים, בהם ברנסון עצמו, נדלקו בתא הטייס אורות אזהרה בצהוב ובאדום שהעידו על "שינוי במסלול". לפי הפרסום, האורות התריעו כי החללית אינה עולה בצורה אנכית מספיק כך שתוכל להחליק בחזרה עם מספיק מומנטום בשביל הנחיתה.

למרות שהנהלים קובעים כי במקרה כזה צריך להפסיק את הטיסה, הוחלט להמשיך אותה כרגיל, והצוות הגיע לגובה של 88 ק"מ. עם זאת, במהלך הנחיתה, היוניטי-22 יצאה ממרחב הפיקוח האווירי שלה ובשל כך נפתחה החקירה.

ריצ'רד ברנסון בכניסה לרכב החלל UNITY (צילום: רויטרס)ריצ'רד ברנסון בכניסה לרכב החלל UNITY (צילום: רויטרס)

בווירג'ין גלקטיק טענו בתגובה לפרסום כי הטייסים פעלו על פי ההוראות וכי אף אחד על החללית לא היה בסכנה, אולם הבהירו כי "אנחנו מתייחסים לכך ברצינות ומטפלים בסיבות לסוגיה הזו כדי למנוע מכך להתרחש שוב במשימות עתידיות".

אולם, במינהל התעופה החליטו לקרקע את החברה עד לסיום החקירה, ולא ברור אם ומתי תצא לפועל הטיסה המאוישת השנייה שהייתה אמורה להתבצע בסוף החודש הקרוב. "החברה לא תשיב את רכב החלל לטיסה עד שהסוכנות תאשר את דוח החקירה או תקבע שהסוגיות שקשורות לתקלה לא משפיעות על בטיחות הציבור", נמסר מהסוכנות.