מערכת "מעיל רוח" מגינה על צוות הטנק באמצעות זיהוי מדויק של איומים בזווית של 360 מעלות מסביב לטנק. לאחר הזיהוי, המערכת מתריעה בפני צוות הטנק על האיום ומשמידה אותו באופן אוטונומי באמצעות מנגנון יירוט מתקדם וייחודי.

פעילות המערכת הוכחה פעמים רבות בשדה הקרב, והיא מותקנת כיום על מאות פלטפורמות לחימה קרקעיות בצה”ל, לרבות טנקי מרכבה סימן 3 ו־4 וכן על גבי נגמ”שי נמ”ר. המערכת - פרי פיתוח וייצור של רפאל - פותחה בהמשך לפעילות מחקר ופיתוח עצמי בשנות ה־80 ונעשו עליה התאמות שונות עד שפותחה למערכת שלמה.

לצד ד"ר סורל ק', כיום גמלאי רפאל, ששימש ראש קו הגנה אקטיבית ברפאל בשנים 1991־2009, גם פרופ' גיל י', מהנדס המערכת הראשי, מחלוצי קו הגנה אקטיבית ברפאל בשנים 1987־2013 וכיום משמש כחבר סגל במוסד אקדמי, לא ישכח את רגע היירוט הראשון.

"הייתי באמצע דיון, וכל הדיון השתבש לגמרי, כי דיברנו רק על ההצלחה של המערכת", הוא מספר. "לאט־לאט אימתו שאכן מדובר באירוע היסטורי. אחרי כמה ימים שמעתי את ההקלטה של מערכת הקשר והתרגשתי, כי זה הפך את האירוע לחי מאחר ששמענו את החיילים מגיבים".

טרם זמנם
"מערכת 'מעיל רוח' היא המערכת המבצעית היחידה בעולם כנגד איומי נ"ט שהוכחה בקרב בתחילת שנת 2011, וזאת הודות לפעילותם החלוצית של עשרות אנשים שהובילו על סף ההיתכנות הטכנית פיתוח ובנייה החל מסוף שנות ה־80 ועד הגעה לבשלות מקצועית באמצע 2010", אומר צבי מ', ראש תוכנית "מעיל רוח" בשנים 2009־2013, וכיום ראש מנהלת מערכות נשק טקטי מדויק ברפאל.

"המשימה הייתה להשלים פיתוח ולהפוך את המערכת למוצר מבצעי, עצמאי ואמין. צוות רפאל ושותפיו לפיתוח במערכת הביטחון נרתמו לפעילות. האתגר בין הוכחת ההיתכנות להפיכת המערכת למבצעית ועצמאית הושלם כאמור באמצע 2010, ורפאל החלה באספקה סדרתית של המערכות על מנת להשתלב בתוכנית הייצור של הטנקים”.

העיסוק בתחום הגנה אקטיבית ברפאל החל באופן פורמלי בשנת 1987, ביוזמת המנהל למחקר, פיתוח אמצעי לחימה ותשתית טכנולוגית (מפא"ת) במשרד הביטחון. המוטיבציה להתחלת הפעילות הזו נולדה עוד במלחמת יום הכיפורים, וגברה לאחר מלחמת לבנון הראשונה.

"להגנת פלטפורמה קרקעית כמו טנק, כל הזמן שעומד לרשותך הוא לפעמים שנייה בודדה", אומר ד"ר סורל ק'. "בזמן כל כך קצר צריכים לגלות את האויב, לשערך את המעוף שלו ולהשמיד אותו. מעט מאוד אנשים האמינו שאפשר לעשות דבר כזה. הגענו למסקנה שצריך להיות פתרון יוצא דופן. הפתרון שלנו מבוסס על ירי קליעים מאוד מהירים ומדויקים על מנת לא לגרום לנזק סביבתי. אני לא אשכח שאחד מהסמנכ"לים אמר לי אז שרפאל בחיים לא התחילה פרויקט עם פערי ידע וטכנולוגיה חסרי תקדים כאלו. אחרי פחות מארבע שנים אמרנו שיש לנו מערכת שעובדת. בתמיכה צמודה של מפא"ת, הצלחנו להשלים דגם נוסף של המערכת ולהשלים סדרת ניסויים שאי אפשר לשכוח אותה. זאת הייתה הצלחה אבסולוטית".

טנקים וחיילים במבצע ''צוק איתן'' (צילום: יונתן זינדל, פלאש 90)טנקים וחיילים במבצע ''צוק איתן'' (צילום: יונתן זינדל, פלאש 90)

"רפאל יודעת להעמיד רעיונות, קונספטים ומערכות טרם זמנם", אומר גם פרופ' גיל י'. "מערכת 'מעיל רוח' היא דוגמה בולטת. בתקופה שבה גובש הקונספט הראשוני על ידי סורל ואנשיו, טכנולוגיות מסוימות בכלל לא היו קיימות. משנת 1991 באמת עשו הישג בלתי רגיל והצליחו להוכיח לראשונה בעולם שניתן ליירט איום נ"ט־RPG על פלטפורמה נעה. סדרת הניסויים שעשינו הייתה הצלחה מסחררת, והיינו צריכים להתמודד עם דברים שלא היו קיימים בכלל בספרוּת. למרות הקשיים הגדולים, הפרויקט הסתיים בהצלחה מרובה".

ב־2007, לאחר מלחמת לבנון השנייה ולנוכח האבידות הרבות וההבנה שאין ברירה וזקוקים למערכת הגנה אקטיבית, התקבלה הזמנה ממשרד הביטחון להשלמת הפיתוח והייצור של מערכת "מעיל רוח". שנתיים וחצי לאחר תחילת הפיתוח המלא של המערכת, כבר התחילו בצה"ל להתקין את המערכת על טנקי מרכבה.

המבצעיות של המערכת הוכחה בשנת 2010, ואז גם קיבלו ברפאל את האישור הבטיחותי עבורה. זה כשלעצמו היווה אירוע יוצא דופן ברמה עולמית משום שזו הייתה הפעם הראשונה שמערכת שיורה לבד, אוטונומית ואוטומטית, ללא הפעלה אנושית - אושרה.

בדצמבר 2010 חשף הרמטכ"ל דאז גבי אשכנזי בפני ועדת החוץ והביטחון של הכנסת כי טיל קורנט פגע בטנק מרכבה סימן 3 בעזה. "זהו טיל כבד מהמסוכנים בזירה שנורה לעבר צה"ל גם במלחמת לבנון", אמר אז אשכנזי.

"בסוף 2010 התגברו איומי הנ"ט בגבול רצועת עזה, נורו מספר איומים משמעותיים על כלים של צה"ל, והרמטכ"ל החליט להוריד גדוד בתחילת 2011, כחצי שנה לפני התכנון, ולפרוש אותו כגדוד 'מעיל רוח' הראשון לפעילות מבצעית ברצועת עזה", מספר צבי מ'.

"רפאל נרתמה, ממש כמו במבצע צבאי, להכין את כל הגדוד על מנת שבתוך שלושה שבועות ניתן יהיה להוריד את הגדוד לרצועת עזה. כחודשיים לאחר כניסת הגדוד לפעילות מבצעית ברצועה, ב־1 במרץ התבשרנו כי בוצע היירוט המבצעי הראשון של המערכת. מדובר באירוע שהיווה שיא של 20 שנה של פיתוח והליכה בדרך חלוצית ופורצת דרך".

בקיץ 2014, עם פרוץ מבצע צוק איתן, רפאל כבר סיפקה את המערכת לכל חטיבה 401 של חיל השריון ולחלק מחטיבה 460, ונעשו שלל הפקות לקחים לאורך שלוש השנים שבהן המערכת הייתה מבצעית ויושמה בשטח. צוק איתן היה למעשה האירוע המלחמתי הראשון בהיקף נרחב שבו השתתפו טנקים עם מערכת "מעיל רוח".

"האירוע התאפיין בירי של אלפי חימושים, תנועה ולחימה בשטחים פתוחים ואורבניים", אומר צבי מ'. "אנחנו כל הזמן חיכינו לבשורות, וכל טלפון שקיבלנו מנציגי הצבא באמל"ח הקפיץ אותנו. לשמחתנו, השיחות והבשורות היו תמיד טובות, וניצלו חייהם של הרבה מאוד חיילים כתוצאה מפעילותה של המערכת".

ממשיכים לשדרג
לאחר מבצע צוק איתן זכתה המערכת בפרס ביטחון ישראל לשנת 2014 על הצלת חיים רבים בשדה הקרב. מבחינת רפאל מדובר במהפכה אמיתית, משום שכיום כלי כמו הטנק יכול להתמודד עם כל איומי הנ"ט השונים.

כמו כן, מערכת "מעיל רוח" החזירה לטנק את מעמדו כעליון ומרכזי ביבשה ובשדה הקרב. עד היום המערכת נבחנה ביותר מ־4,000 ניסויי שטח ובלמעלה מ־500 אלף שעות מבצעיות, ונרשמו לה מספר רב של יירוטים, לצד היעדר פגיעות לכוחות הלוחמים.

בדצמבר 2019 הוכתרה "מעיל רוח" על ידי מגזין "פורבס" העולמי כאחת מ־12 מערכות ההגנה ששינו את פני העשור. בינואר 2021 השלימה רפאל את מסירת המשלוח האחרון של המערכת לצבא היבשה האמריקאי. מדובר בחלקה השני של ההצטיידות במסגרת חוזה שנחתם ב־2018 והורחב ב־2019 לארבע חטיבות טנקי אברמס.

עד היום העבודה על המערכת ופיתוחה ממשיכים להתקדם, ורפאל מוסיפה לשדרג אותה, לשפר, לייעל ולפתח את יכולותיה - הן על מנת להגן על חיילי צה"ל והן כדי לאפשר את התמרון ההתקפי באירועים המבצעיים הבאים ואל מול האתגרים הצפויים. 

צביקה ירום, מנהל מפעל יבשה בתעשייה האווירית: "התעשייה האווירית הייתה השותפה הטבעית מתחילת הדרך, לפיתוח מערכת 'מעיל רוח', יחד עם משרד הביטחון ורפאל. מכ"ם 'מעיל רוח' הוא מערכת קרבית מבצעית המותקנת על טנקי "מרכבה" של צה"ל ועל נגמש"י 'נמר', במטרה להגן על הלוחמים בשטח. מערכות המכ"ם מצוידות בטכנולוגיית phased array, הסורקת ברציפות את סביבת הפלטפורמה בחיפוש אחר איומים נגד טנקים, לרבות רקטות, טילים מונחים ופגזים נגד טנקים.

עם איתור האיום, המכ"ם מבצע עקיבה ומנחה את מערכות התגובה ליירט ולנטרל את הגורם המאיים לפני שיפגע בטנק. לאחר כניסתה של 'מעיל רוח' לשימוש מבצעי, רשמה המערכת שורה של הצלחות מבצעיות בסביבות קרב ומפתחי המערכת מהתעשייה האווירית אף זכו בפרס ביטחון ישראל. המערכת נמכרה באלפי יחידות בארץ ובעולם ומהווה חלק משמעותי במרכיב ההגנה האקטיבית על מגוון מערכות שיריון ורקמ".