סוכנות החלל נאס"א שיגרה הבוקר (רביעי) חללית למשימה חסרת תקדים - התרסקות לתוך אסטרואיד בניסיון לשנות את מסלולו, כחלק מההכנות לקראת איום אפשרי של פגיעת סלע חלל ענק בכדור הארץ. 

רקטת פלקון 9 של ספייס אקס המריאה סמוך לשעה 8:30 מבסיס חיל החלל וונדנברג בקליפורניה כשעליה החללית דאר"ט (ניסוי ניתוב מחדש של אסטרואיד כפול), משימה בעלות של 325 מיליון דולר, שנועדה לבחון טכנולוגיה חדשנית לנטרול איומי אסטרואידים. 

טיל פלקון 9 (צילום: רויטרס)טיל פלקון 9 (צילום: רויטרס)

החללית, שמגיעה למשקל של 610 ק"ג, עשתה את דרכה לעבר מערכת של שני אסטרואידים שמקיפים זה את זה - דידימוס, שמגיע לגודל של 780 מטר, ודימורפוס, שמגיע לגודל של 160 מטר. הם לא מהווים איום על כדור הארץ, אולם אסטרואידים בגודל של דימורפוס עלולים להשמיד אזורים שלמים אם יפגעו בכוכב הלכת. 

לקראת סוף ספטמבר או תחילת אוקטובר 2022 אמורה דאר"ט להתנגש בדימורפוס במהירות של כ־15 אלף קמ"ש ובמרחק של כ־11 מיליון ק"מ מכדור הארץ. היעד הוא לא להשמיד את האסטרואיד, אלא להאט את מהירותו במילימטר אחד לשנייה ובכך לשנות את המסלול שלו סביב דידימוס.

לוויין צילום קטן שישתחרר מהחללית אמור לתעד את המפגש, וחללית של סוכנות החלל האירופית תגיע לאזור בנובמבר 2024 כדי לבחון את תוצאות הניסוי. "דאר"ט רק תשנה את משך ההקפה של דימורפוס באופן זעיר, אבל זה מה שיידרש במקרה של אירוע שבו אסטרואיד יתגלה המון זמן מראש", אמרה ד"ר קלי פאסט ממשרד התיאום של נאס"א להגנה פלנטרית.