ביל גייטס, מייסד מיקרוסופט ואחד מעשירי תבל, לא נרתע אתמול מלאחוז בידו צנצנת ובה צואה אנושית כאשר הכריז כי הוא מקדם מהפכת סניטציה בבתי השימוש בקהילות העניות ביותר בעולם. גייטס, שמקדיש את זמנו ואת הונו לפעילות פילנתרופית, השתתף אתמול בפתיחתה של תערוכת טכנולוגיות חדשות של בתי שימוש וסניטציה, שהתקיימה בבייג'ינג. כשהוא ניצב על הבמה ולצדו צנצנת עם צואה, הצהיר המיליארדר: "אנחנו רואים עצמנו על סף מהפכת סניטציה".

"אני פה כדי לומר שלפני עשור, לא יכולתי לדמיין בכלל שאני אדע כל כך הרבה על קקי", אמר גייטס בחיוך. "וברור שמעולם לא חשבתי שמלינדה תגיד לי להפסיק לדבר על בתי שימוש ועל פסולת אנושית ליד שולחן ארוחת הערב".

הקרן של גייטס ורעייתו השקיעה יותר מ־200 מיליון דולר במחקר בתחום בתי השימוש בשבע השנים האחרונות, ואתמול מסר גייטס כי הבנק העולמי, הבנק האסייתי לפיתוח והבנק האפריקאי לפיתוח מתחייבים להשקיע 2.5 מיליארד דולר בפרויקטים של סניטציה שיספקו שירותי תברואה בטוחים לכל תושבי הערים, במיוחד לעניים שבהם.

"במדינות עשירות יש ביובים שמכניסים מים נקיים ומוציאים חלק מהמים המלוכלכים, וכמעט בכל המקרים יש מפעלי טיהור", אמר גייטס ל־BBC בשולי התערוכה. "בערים חדשות יותר עם המון אנשים עשירים פחות, לא נבנו ביובים כאלה ולמעשה הם גם לא ייבנו, ולכן השאלה היא אם אנחנו יכולים לעשות את זה".

לפי הנתונים שהציג גייטס, כ־4.5 מיליארד בני אדם חיים בלי גישה לשירותי תברואה בטוחים, ומדובר בהפסד של 223 מיליארד דולר לשנה בשל אובדן ייצור ומשכורות ובשל העלויות הבריאותיות. הוא סיפר כי ראה ילדים משחקים ברחובות מלאים בפסולת אנושית ועובדי תברואה מנקים צואה בידיהם, וכי לכן הוא שואף לשנות את המצב. "להיפטר מהפסולת הזו זה המפתח לבריאות בני האדם", אמר.

עם זאת, גייטס הודה כי חלק מהפיתוחים הטכנולוגיים של בתי שימוש חדשים עדיין יקרים מאד, אולם הוא הביע תקווה כי אפשר יהיה לצמצם את המחירים בקרוב, אם כי ייתכן שיעבור עשור עד שהם יגיעו לאזורים העניים.