מדעני סוכנות החלל האמריקאית (נאס"א) הודיעו כי דגימות סלעים שנאספו על ידי הגשושית פרסרוורנס ("התמדה"), שהגיעה למאדים בתחילת השנה, חשפו תנאים המאפשרים קיום של חיים כלשהם. המשמעות היא, כי ייתכן וישנם, או היו, חיים על גבי הכוכב האדום. המדענים מעריכים כי מקורם של מלחים שאותרו בתוך הסלעים שנדגמו, הוא מצב בו מי תהום חלחלו דרך המינרלים המקוריים של הסלע, או כאשר התאדו מים נוזליים.

כאמור, הסוכנות האמריקאית שיגרה את הגשושית מלחתכילה למכתש Jezero, למשימת מציאת המים, בגלל שנמצאו בו סימנים דומים של נהר קדום, כאשר המטרה היתה לקדוח עמוק לתוך הסלע, כדי לבדוק האם אפשר למצוא בו שרידים שמעידים על חיים זרים. על פי נאס"א, אין ספק שפעם אגם מילא את המכתש, וייתכן כי האזור המדובר היה מלא במי שטפונות אשר התייבשו לפני כ-50 שנה. עם זאת, לדבריהם עדיין לא ברור מתי האזור היה מכוסה במים, ולמשך כמה זמן. למרות הפרטים החסרים, המדענים מעריכים כי המים הצטברו במקום במשך מספיק זמן כדי לספוג חיים מיקרוסקופיים.

המכתש Jezero במאדים בו אותרו הדגימות (צילום: NASA/JPL-Caltech)המכתש Jezero במאדים בו אותרו הדגימות (צילום: NASA/JPL-Caltech)

מיטש שולטה, מדען נאס"א, הסביר כי "הדגימות שנאספו עד כה בעלות ערך גבוה למחקר עתידי במעבדות בכדור הארץ. יום אחד נוכל לפענח את המינרלים ואת הזמנים שעבר הסלע הזה". הוא הוסיף: "הדבר יעזור לנו לחשוף את התמונה המדעית הגדולה, שתספר לנו על ההיסטוריה של מים ונוזלים על המאדים".

הדגימות הללו, אשר נבחרו בקפידה, לא יעברו ניתוח ובדיקות מעמיקות בזמן הקרוב, שכן הציוד הדרוש לביצוען מסובך מדי לשליחה למאדים. במקום זאת, הגשושית צפויה לשמור את הדגימות הללו בצינורות טיטניום, אשר ייאספו ע"י רכב חלל אחר של הסוכנות בעוד כעשור.

הכלי בו נשמרות הדגימות ממאדים (צילום: NASA/JPL-Caltech)הכלי בו נשמרות הדגימות ממאדים (צילום: NASA/JPL-Caltech)

נאס"א וסוכנות החלל האירופית עובדות על פרויקט מיוחד, במסגרתו יוחזרו ארצה דגימות ממאדים, דבר שיאפשר בדיקתן באמצעות מכשירים אשר מורכב מדי לשלוח לכוכב האדום. בסוכנות סיכמו: "יש בידנו מפות מפורטות שישרתו כל משימה עתידית שתגיע למאדים ותאסוף את הדגימות הללו למחקר על ידי מדענים".