התקדמנו, אך עדיין רב הנסתר: התפרצות מחלת דרכי הנשימה הנגרמת על ידי נגיף הקורונה הולכת ומתרחבת לצערנו - מספר הנפטרים הוא כבר יותר מ־1,700, מספר החולים קרוב ל־70 אלף, מספר המדינות שבהן התגלו חולים הולך ועולה, לראשונה יש נפטרים גם מחוץ לסין, וידוע על לפחות שני עובדי בריאות שנדבקו מחולים שנשאו את הנגיף. 

המידע הרפואי הולך ומצטבר, אך שאלות בסיסיות עדיין לא זכו למענה. מצד אחד חלה פריצת דרך בחקר התפרצות נגיף קורונה חדש: כפי שפורסם לאחרונה בעיתון מדעי רפואי מוביל, מדענים מהמרכז הסיני לבקרת מחלות ומניעתן הצליחו לבודד את הנגיף מהפרשות דרכי הנשימה של שלושה אנשים שלקו בדלקת ריאות עקב הנגיף, כולל אחד שנפטר מהמחלה. לאחר בידוד הנגיף נעשו ריצוף של חומצות הגרעין של הנגיף והשוואה לנגיפים מוכרים.

מדובר אכן בזן חדש של נגיפי הקורונה, השביעי במשפחת נגיפי הקורונה, הגורם למחלה בבני אדם. קיימת חפיפה של 87% עם נגיף הסארס, שגרם בשנת 2002 להתפרצות קודמת של נגיף חדש. נגיף זה קרוב במבנהו לנגיף קורונה של עטלפים, המהווים קרוב לוודאי את המאגר לנגיף. מהם הוא עבר לאדם - ישירות או באמצעות מתווך ביניים - בתנאים הקיימים בשוקי בעלי החיים בסין. מדובר אכן באבן דרך מדעית. בידוד הנגיף החדש וריצוף החומר הגנטי שלו יאפשרו פיתוח בדיקה רגישה לאבחון שלו, ויסללו את הדרך לפיתוח חיסון נגד הנגיף וכן לפיתוח תרופות לטיפול בחולים בו, אם כי יידרשו לכך עוד מספר חודשים. 

נגיף הקורונה. צילום: Getty Imagesנגיף הקורונה. צילום: Getty Images


בהיעדר חיסון או טיפול יעיל, הדרך העיקרית להכלת ההתפרצות ולסיימה בהקדם ברמה המערכתית היא על ידי איתור מוקדם של חולים ובידודם למניעת הדבקה של חולים נוספים. נכון עשתה מדינת ישראל בהחליטה על צורך בבידוד של אנשים הנכנסים לארץ ממדינות שבהן היו מספר משמעותי של חולים. ברמת הפרט, הדרך להתגונן היא על ידי שמירת היגיינה אישית ומניעת מגע עם הפרשות דרכי הנשימה של חולים המעבירות את הנגיף. זאת על ידי שטיפת ידיים תכופה בסבון או אף חיטוי שלהן, מניעת נגיעה בידיים באף, בפה ובלחמיות העיניים, שמירה על מרחק של לפחות מטר אחד מאדם חולה ושימוש במסיכות לפנים היעילות לצורך הגנה לתקופות קצרות.

עם זאת, שאלות רבות נותרו עדיין פתוחות: ברור שקיימת העברת המחלה מאדם לאדם – שכן חלו אנשים שלא היו מעולם בשוק בעלי החיים בעיר ווהאן במחוז חוביי בסין, אך מידתה המדויקת אינה ידועה עדיין. גם משך ההדבקה אינו נהיר לחלוטין. לא ברור אם קיימים מקרים קלים שאינם מגיעים לטיפול רפואי אך מסוגלים להדביק ולהעביר את המחלה. גם לא ברור כמה זמן שורד הנגיף מחוץ לגוף האדם, למשל על חפצים ומשטחים כגון ידיות. תשובות לשאלות אלה יקבעו מתי תיבלם התפרצות זו, או שהנגיף החדש שהגיע יישאר כגורם מחלה עוד חודשים ארוכים ואף שנים.

הכותב הוא מומחה למחלות זיהומיות, יו"ר האיגוד לרפואת ילדים ודיקן בית הספר לרפואה באוניברסיטת אריאל