נשיא הקרן לידידות, הרב יחיאל אקשטיין, שנפטר אתמול בגיל 67 לאחר שלקה בדום לב, הובא היום (חמישי) למנוחת עולמים בבית העלמין "ארץ החיים" בבית שמש. בין אלה שליוו את הרב אקשטיין בדרכו האחרונה, היה גם שגריר ארצות בישראל, דיוויד פרידמן, חברי הכנסת אבי דיכטר ויהודה גליק וחבר הכנסת לעתיק וראש עיריית ירושלים לשעבר, ניר ברקת.

אקשטיין נולד ב-1951 באוטווה, קנדה. בגיל 13 נשלח ע"י הוריו לניו יורק, ללמוד ב-MTA, הישיבה התיכונית של "ישיבה יוניברסיטי". לאחר מכן, למד גם בישיבת ההסדר "כרם ביבנה", ולאחר מכן חזר לישיבה יוניברסיטי, שם הוסמך לרבנות והשלים תואר ראשון ושני. הוא קיבל דוקטורט בפילוסופיה של הדת באוניברסיטת קולומביה, בה שימש גם כמרצה.

שגריר ארה"ב בישראל, דיוויד פרידמן בהלוויית הרב יחיאל אקשטיין. צילום: מרק ישראל סלםשגריר ארה"ב בישראל, דיוויד פרידמן בהלוויית הרב יחיאל אקשטיין. צילום: מרק ישראל סלם



הקרן לידידות, אותה הקים הרב אקשטיין, היא ארגון הפילנתרופיה החברתית הגדול בישראל, שגייס במהלך השנים מאות מיליוני שקל למען ישראל, מטרות יהודיות ואוכלוסיות חלשות, בעיקר מהנוצרים האוונגליסטים תומכי ישראל בארה"ב. היקף התרומות שמגייסת הקרן נאמד בממוצע בכחצי מיליארד שקלים בשנה, כאשר רובו נתרם למטרות סעד, בריאות, עלייה וקליטה, רווחה וביטחון. בחלקו הקטן, נועד למטרות דומות בקהילות יהודיות ברחבי העולם. מותו הפתאומי של אקשטיין הכה את חברי הקרן בהלם מוחלט. אקשטיין היה גם חבר בחבר הנאמנים של הג'וינט, של קרן היסוד ושל הסוכנות היהודית. הוא זכה בפרסים רבים בגין פעילותו, ביניהם גם פרס הג'וינט על שם ראול ולנברג. 

חה"כ אבי דיכטר בהלוויית הרב יחיאל אקשטיין. צילום: מרק ישראל סלםחה"כ אבי דיכטר בהלוויית הרב יחיאל אקשטיין. צילום: מרק ישראל סלם

הקרן לידידות בראשותו מסייעת לכ־9,000 ניצולי שואה באספקת מזון, תרופות וצרכים בסיסיים. כמו כן מספקת הקרן, בשיתוף הקרן לרווחת ניצולי השואה, לחצני מצוקה ושירותי רפואה דחופה מוזלים לכ־10,000 ניצולים. 

לפני כשבועיים, אמר אקשטיין למגזין של מעריב כי "הבדידות בקרב הקשישים ותחושת חוסר התוחלת הן מגפה של ממש בימים אלה, אבל המתנדבים שלנו מוכיחים שאפשר גם אחרת. אנחנו מזמינים עוד ישראלים, ותיקים כצעירים, להצטרף לשורות מתנדבינו למען אלפי קשישים הזקוקים לנו. יש לנו מאות מתנדבים, אך הצורך הולך וגובר.  "ניצולי השואה בפרט ראויים שנישא אותם על כפיים ונעניק להם את כל הטוב שאפשר. לא מספיק לזכור את הנספים ביום השואה, חשוב שנזכור שעשרות אלפי ניצולי שואה חיים בינינו וזקוקים לנו כאן ועכשיו".

ניר ברקת ויהודה גליק בהלוויית הרב יחיאל אקשטיין. צילום: מרק ישראל סלםניר ברקת ויהודה גליק בהלוויית הרב יחיאל אקשטיין. צילום: מרק ישראל סלם