כריש לוויתן נצפה היום (שישי) במפרץ אילת במהלך משימת פיקוח שגרתית של היחידה הימית של רשות הטבע והגנים. כריש לוויתן הוא הדג הגדול ביותר בעולם ואינו נחשב למסוכן לאדם. 

כריש לווייתן במפרץ אילת. צילום: עמרי יוסף עומסי, רשות הטבע והגנים

ברשות הטבע והגנים מבהירים כי מדובר בערך טבע מוגן. כריש הלוויתן הוגדר גם בספר האדום של IUCN – האיגוד הבינלאומי לשימור הטבע ומשאבי הטבע, כמין בסכנת הכחדה, כלומר, בסיכון משמעותי להכחדת המין מהטבע. אין להתקרב אליו יתר על המידה ואין להפריע לו במסלולו. 

גם בחודש שעבר, במסגרת סיור של היחידה הימית של רשות הטבע והגנים במפרץ, צפו הפקחים שיצאו לנקות פסולת שנצפתה בים בכריש לוויתן שהגיע לבקר בחוף.

הפרט הגדול ביותר שנתפס אי פעם ונמדד בצורה מדויקת היה באורך של 12.65 מטר ובמשקל של מעל 21.5 טון. טענות לגבי פרטים גדולים יותר שנצפו אינן מבוססות מבחינה מדעית.

למרות גודלו, כריש זה אינו נחשב למסוכן לבני אדם, וצוללים רבים נוהגים ללוותו ואף להיצמד אליו תוך כדי תנועה. הכריש הלווייתני נצפה לעתים קרובות בפיליפינים, בחופי תאילנד, באיים המלדיביים, במערב אוסטרליה, באיי גלאפגוס ואף בים-סוף. הכריש הלווייתני ניצוד לעיתים כחלק מדיג מסחרי או חובבני, לרוב במקומות בהם הוא מתקבץ באופן עונתי. גודל האוכלוסייה נמצא כיום בירידה, ומצב השימור שלו מוגדר כיום על ידי ה-IUCN כמין בסכנת הכחדה.

מין הכריש הלווייתני זוהה לראשונה באפריל 1828, לאחר שפרט בגודל של 4.6 מטרים ניצוד בעזרת צלצל בטייבל ביי שבדרום אפריקה. מאוחר יותר הוא תואר על ידי זואולוג בשם אנדרו סמית', רופא צבאי שהיה מסופח לחיילים בריטיים שהוצבו בקייפטאון. הוא המשיך ופרסם תיאור מפורט יותר של אותו הפרט ב-1849. שמו של הדג, "כריש לווייתני", נובע מהפיזיולוגיה שלו - דג זה הוא כריש שגודלו כגודל לווייתן ושמשתמש בטכניקת אכילה דומה לזו של הלווייתן - סינון המזון מתוך המים.