קרן פרס בראשית הודיעה כי אסיר ציון לשעבר, פעיל זכויות האדם והמדינאי נתן שרנסקי הוא חתן פרס בראשית השביעי לשנת 2020. שרנסקי נבחר לאור מאבקו ארוך השנים למען זכויות אדם וחופש פוליטי ובשל שירותו עבור העם היהודי ומדינת ישראל. הפרס, שזכה לכינוי "הנובל היהודי" על ידי המגזין "טיים", יוענק לשרנסקי בטקס חגיגי שיתקיים בחודש יוני בבנייני האומה בירושלים.

"נתן שרנסקי הוא גיבור יהודי ואישיות יהודית יוצא מן הכלל", אמר יו"ר ועדת הבחירה של פרס בראשית ומי שירש את מקומו של שרנסקי כיו"ר הסוכנות היהודית יצחק (בוז'י) הרצוג. "כסמל למאבק היהודי למען הזכות לחירות ולחופש הוא תרם רבות לחיזוק המדינה היהודית, הזהות היהודית והקשר בין ישראל ליהדות התפוצות".

קרן פרס בראשית מעניקה מדי שנה את "פרס בראשית", המעלה על נס אנשים יוצאים מגדר הרגיל שהערכים שעל פיהם הם פועלים וההישגים שלהם מהווים השראה לבני הדור הבא של העם היהודי. "נתן גילה לאורך דרכו נאמנות ודבקות בשורשיו היהודיים ובמורשתו היהודית, שהם גאוותו, והקדיש את חייו, בתנאים קשים ביותר, למען האדם היהודי, העם היהודי, מדינת ישראל ותיקון עולם", אמרה שופטת בית המשפט העליון בדימוס טובה שטרסברג כהן, ראש ועדת פרס בראשית. "פעילותו רבת השנים למען זכויות האדם, כבודו וחירותו מהווה מודל לאומץ לב ואצילות נפש".

כמו קודמיו, גם שרנסקי בחר להקדיש את המענק הכספי שמגיע עם הפרס, בסך מיליון דולר, לטובת מטרה שעומדת בראש סדר היום היהודי־ישראלי. יחד עם קרן הפרס הוא בחר להתמקד בחיזוק הקשר בין מדינת ישראל ליהדות התפוצות.

"אני מודה לוועדות הבחירה של פרס בראשית שבחרו בי – זהו כבוד גדול עבורי", אמר שרנסקי. "במהלך שנותיי המוקדמות כיהודי בברית המועצות, ישראל עזרה לי לגלות את יהדותי ואת שייכותי לעם היהודי. הקשר הזה לישראל הוא שנתן לי ולמסורבי עלייה אחרים את הכוח להילחם למען כל מי שנמנעות ממנו זכויות בסיסיות. היום, כשהאנטישמיות נמצאת במגמת עלייה, חשוב מאוד לשמור על אחדות העם היהודי ועל חיבור יהדות התפוצות לישראל. עלינו להתאחד ולהילחם בכל האנטישמיות ובמאמצי הדה־לגיטימציה למדינת ישראל כעם אחד".

שרנסקי (71) נולד בדונייצק שבאוקראינה והפך לדובר העיקרי עבור אסירי ציון ומסורבי העלייה היהודים. ב־1977 הוא נעצר באשמת שווא בגין בגידה, ריגול למען ארה"ב, הסתה ותעמולה אנטי־סובייטית, ונגזרו עליו 13 שנות מאסר עם עבודת פרך. במשך תשע שנים ישב בכלא הסובייטי, חלק גדול מהזמן בבידוד, אבל סירב להיפרד מאמונתו היהודית.

קמפיין בינלאומי הוביל לשחרורו ב־1986. עם עלייתו לישראל הפך שרנסקי לסמל להשתלבותה של קהילת העולים מברית המועצות בחברה הישראלית, והייתה לו קריירה פוליטית שבמהלכה כיהן במגוון משרות ממשלתיות בכירות, כולל כסגן ראש הממשלה.

לאחר פרישתו מהכנסת עמד בראש הסוכנות היהודית, שם הרחיב את משימת הסוכנות אל מעבר לעידוד העלייה, והקדיש מאמצים רבים ביצירת תוכניות לגיבוש זהות יהודית וכן חיזוק הקשר של ישראל עם יהדות התפוצות. בשנת 2018 קיבל את פרס ישראל.

שרנסקי הוא חתן פרס בראשית הראשון שמתגורר בארץ. קדמו לו מייקל בלומברג, ראש עיריית ניו יורק לשעבר וכיום מועמד במרוץ לנשיאות ארה"ב; מייקל דאגלס, שחקן, מפיק ופעיל חברתי; יצחק פרלמן, כנר בעל שם עולמי הפועל למען אנשים עם מוגבלויות; אניש קאפור, פסל ואקטיביסט למען זכויות פליטים; השחקנית זוכת האוסקר נטלי פורטמן; ורוברט קראפט, בעלי קבוצת הפוטבול המעוטרת ניו אינגלנד פטריוטס ומי שהקים את הקרן הגדולה ביותר למען המאבק באנטישמיות.