בזמן נאומו בפתיחת מושב החורף של הכנסת: ראש הממשלה נפתלי בנט התייחס היום (שני) למבצע בטחוני, שמטרתו הייתה למצוא מידע על רון ארד, שנפל בשבי בלבנון לפני כ-35 שנים: "בחודש שעבר יצאו נשות ואנשי המוסד במבמצע שתחליטו לאתר מידע על רון ארד, זה היה מבצע מורכב רחב מימדים ונועז".

"עשינו עוד צעד להבין מה עלה בגורלו של רון. פידיון שבויים הוא ערך יהודי אשר הפך לאחד מהערכים המקודשים ביותר במדינת ישראל. אנחנו נמשיך לפעול להשבת כל בנינו הביתה, מכל מקום בהם הם נמצאים", הבהיר ראש הממשלה.

רון ארד (צילום: רענן כהן,רפרודוקציה)רון ארד (צילום: רענן כהן,רפרודוקציה)

אנשי מקצוע לשעבר מתחום מערך הביטחון, מתחו ביקורת על הצהרתו של בנט בדבר המבצע. צוין על ידם כי הם מתקשים להבין החלטה כזו של ראש הממשלה, לייצר דרמה סביב האירוע, מבלי שברור כי אכן יש התקדמות דרמטית. 

בתגובה להצהרת ראש הממשלה, חבר הכנסת יואב גלנט תקף את חשיפת המבצע, וכתב: "עשרות מבצעים קיימה מדינת ישראל כדי לאתר סימנים ועדויות מכל סוג, באשר לגורל נעדריה, בהם רון ארד. רוב המבצעים הללו נותרו חסויים או פורסמו זמן רב לאחר הביצוע. האובססיה של בננט להישגים שאינם, הביאה אותו להשתמש בפעילות המוסד כדי לנסות ולשווק הישגים תאורטיים בטרם עת. עצוב ומדאיג".

כזכור, ארד נפל בשבי ארגון "אמל" בלבנון ב-16 באוקטובר 1986. כבר בשנת 2005 הגיש אמ"ן דוח סודי לפיו ארד נפטר, כנראה ממחלת עור קשה, בין 1995 ל-1997 בלבנון. ארד שירת בטייסת 69 ("טייסת הפטישים"), ביום נפילתו הוא טס כנווט מטוס פנטום במסגרת מבצע "בית אבא 12", לגיחת תקיפת מטרות מחבלים באזור צידון שבלבנון. תמרון השלכת חימוש שגוי גרם לפיצוץ תחמושת בקרבת המטוס ושני אנשי הצוות נטשו את המטוס, ביוזמת ארד. הטייס ישי אבירם חולץ על ידי מסוק קוברה, והנווט ארד נפל בשבי ארגון "אמל" השיעי.

רון ארד (צילום: חיל האוויר,פייסבוק)רון ארד (צילום: חיל האוויר,פייסבוק)


עם השנים, נעשו מאמצים רבים לאסוף מידע על גורלו של ארד. שוביו העבירו שלושה מכתבים שכתב ותמונה אחת, אך הצלב האדום הבינלאומי לא הורשה לבקרו, ובשנת 1988 הקשר עמו ניתק. 

לפני כחמש שנים פורסמו שני דוחות המאגדים ממצאים ממידע חדש שהגיע לגורמי המודיעין, ולפיו הנווט השבוי מת בשבי בשנים הראשונות שלו. זאת בניגוד להערכות שונות שהועלו עד אז לפיהם ארד היה בין החיים שנים רבות לאחר נפל בשבי. 

עוד עלה מהדוחות כי הקשר המודיעיני בנושא גורלו אבד שנתיים לאחר שנפל בשבי, כלומר בשנת 1988. בעבר סברו גורמי מודיעין בישראל כי ארד הועבר לידיים איראניות אולם על פי הדוח החדש יתכן כי הדבר אינו נכון וארד מת בשנים אלו.