"גופתו של המרגל הישראלי אלי כהן ז"ל קבורה בתוך מערה בהר סמוך לקרדאחה, במחוז לטקייה", כך אמר מקור ערבי ל"מעריב". מדובר בעיירה שבה יש רוב לעדה העלווית, אשר אליה משתייך הנשיא לשעבר חאפז אסד.
 

על פי המקור, ששוחח עם בכיר סורי, המוסד הישראלי ביצע פעולת הסחה בשנת 1977 כאשר ניהל מבצע על גבול סוריה־ירדן, ולוחמיו חפרו באותה שעה בדמשק, במקום שבו הייתה אמורה להיות קבורה גופתו של כהן, שהוצא להורג בתלייה ב־1965. לאחר שנודע לנשיא דאז חאפז אסד על הפעולה, הוא הורה להעביר את הגופה למקום מסתור אחר.
 

"שלושה חיילים ממשמר הנשיאות הם שהעבירו את הגופה של כהן במבצע סודי", סיפר המקור. "שניים מהם כבר מתו, והשלישי מתקרב לגיל 80. ככל הידוע, נעשתה לאחרונה פעולה במטרה להביא לאיתור ולזיהוי ודאי של אלי כהן, אולם לא ברור אם דוגמית דנ"א הועברה כדי לבדוק אם אכן מדובר במרגל הישראלי".
 

לדברי המקור, מלבד שלושת החיילים, גם שר ההגנה הסורי לשעבר מוסטפא טלאס, שבינתיים נפטר, וגם הגנרל הסורי מוחמד סלימאן, ששימש כיועצו הקרוב של אסד וכקצין הקישור עם חיזבאללה וחוסל באוגוסט 2008 מאש צלפים בעת ששהה בעיר הנמל טרטוס, ידעו את מקום הימצאה של גופתו של כהן.

 חאפז אסד. צילום: רויטרס חאפז אסד. צילום: רויטרס
 

המקור העריך כי חשיפת הבאת גופתו של חייל צה"ל שנהרג במלחמת לבנון הראשונה, זכריה באומל ז"ל, ערב הבחירות בישראל, עיכבה את התהליך, אם כי לא ברור אם הדבר יפגע בהשבת גופתו של כהן.
 

נדיה כהן, אלמנתו בת ה־84 של המרגל הישראלי, אמרה ל"מעריב": "אני שמחה על החזרת גופתו של באומל להוריו ולמשפחתו אחרי 37 שנים. הוא חייל שלנו. אני לא חושבת שזה ישפיע על השבת גופתו של אלי, כי זה סיפור אחד וזה סיפור שני".
 

ערב חג הפסח העבירה נדיה כהן מסר פומבי ומרגש לנשיא סוריה הנוכחי, בשאר אסד, באמצעות "מעריב", וקראה לו להפגין חמלה ורחמים. "נשיא סוריה, מר בשאר אסד. אנא ממך, שחרר את אלי לקבורה", אמרה. "אם יש לך דת ואתה מאמין באלוהים, נא שחרר אותו. אלי שילם את המחיר לפני כמה עשורים. מה נותנות לך העצמות שלו? נקמה? כאב? יש הרבה כאב בקרב העם שלך. בבקשה ממך, תעשה למעני ולמען הילדים שלי את החמלה. את הטובה הזאת. אני בטוחה שגם לך יהיה טוב. אם לא סולחים, זה נשאר בפנים. אני פונה אליך בתחנונים כדי שהלב שלך יתרכך. לשחרר את השנאה והכעסים, ואולי תבוא שלווה לעם שלך ושלנו ביחד. אני רוצה שיהיה לנו רוגע. תודה לך, בשאר, תן את המחווה, לך לקראתנו".

נדיה ואלי כהן ביום חתונתם. צילום: יוסי אלוני,רפרודוקציה  נדיה ואלי כהן ביום חתונתם. צילום: יוסי אלוני,רפרודוקציה
 

נדיה, סבתא לשישה נכדים, סיפרה כי כבר פנתה בעבר לנשיא סוריה, שהשיב: "בבוא העת". היא הוסיפה: "הרבה פעמים שמענו 'בבוא העת'. למה הוא מחכה? פניתי אליו לפני שנה וחצי, דיברתי אליו אישית דרך הצלמים, שיפתח את הלב. הוא אבא. מה אם היה בנו במצוקה? העולם לא היה יושב בצד, אלא עוזר. אני מקווה שיפתח את החלונות והדלתות בסוגיה של אלי".
 

נדיה כהן הוסיפה: "נשיא רוסיה ולדימיר פוטין עושה למען החזרת גופתו של אלי. למדתי זאת דרך שר הביטחון לשעבר אביגדור ליברמן, שהיה מעדכן אותי על שיחותיו עם פוטין". בתוך כך, בלשכת ראש הממשלה הכחישו אמש דיווחים בעניין מציאת גופתו של אלי כהן על ידי גורמים רוסיים בסוריה.