לאחר שבועות סוערים של האשמות בתקיפות מיניות, חקירה מהירה של הבולשת, הפגנות סוערות ופילוג עמוק בין הרפובליקנים לדמוקרטים, הנשיא דונלד טראמפ רשם הלילה (שבת) ניצחון ענק כאשר מליאת הסנאט הצביעה ואישרה את המועמד שלו לבית המשפט העליון, ברט קוואנו. הצעד יספק רוב שמרני במוסד המשפטי החשוב ביותר של ארה"ב לשנים רבות. ההצבעה נקטעה פעמים רבות בשל צעקות של מפגינות שנכנסו לאולם.

50 סנאטורים, בהם שני הסנאטורים הרפובליקנים המתנדנדים ג'ף פלייק וסוזן קולינס והסנאטור הדמוקרטי ג'ו מנצ'ין, תמכו במינויו של קוואנו, השופט השני שטראמפ מצליח להכניס לבית המשפט העליון בתוך פחות משנתיים. 48 סנאטורים, כולם דמוקרטים, התנגדו למינוי, בעוד הסנאטורית הרפובליקנית, ליסה מרקאוסקי, נמנעה, היחידה ממפלגתה שלא התייצבה מאחורי מועמד הנשיא. מדובר בהצבעה הצמודה ביותר על מינוי של שופט מאז 1881, אז הוכרעה הבחירה של חודו של קול. 
 
במהלך ההצבעה, אותה ניהל סגן הנשיא מייק פנס, נשמעו צעקות "תתביישו" של מפגינים שישבו ביציע לעבר הסנאטורים, ופנס נאלץ להפסיק את התהליך עד שהמפגינים פונו מהאולם. הסנאטורית הדמוקרטית, קמאלה האריס, יצאה מהאולם אחרי הצבעתה ואמרה "זה יום עצוב עבור הסנאט".

נשיא ארצות הברית, דונלד טראמפ, פרסם בדף הטוויטר שלו את התייחסותו הנרגשת להצבעת הסנאט, וכתב: "אני מברך את הסנאט האמריקאי על כך שאישר את מועמדינו הגדול, השופט ברט קוואנו, לבית המשפט העליון של ארצות הברית. מאוחר יותר היום אני אחתום על ועדת המינוי שלו, והוא יושבע באופן רשמי. מרגש מאד". 

מחאה מחוץ למבנה הסנאט. צילום: רויטרס

הדרמה הגיעה לשיאה ביום שישי, יממה לאחר שהסנאטורים נחשפו לדוח ה־FBI שבחן את הטענות לתקיפות מיניות של קוואנו לפני יותר מ־35 שנה. ג'ף פלייק, הסנאטור מאריזונה שהביא לעיכוב של שבוע בהצבעה לצורך קיום החקירה, הודיע כי הדוח הסופי לא הצליח לבסס את ההאשמות נגד השופט. על כן הוא הבהיר כי החליט לתמוך בו גם בהצבעה הסופית, כפי שעשה בוועדת המשפט של הסנאט שבוע קודם לכן.

מנגד, הסנאטורית הרפובליקנית ליסה מרקאוסקי מאלסקה, שנחשבה למתנדנדת, הודיעה כי החליטה להתנגד למינוי, והסבירה כי עדותו של קוואנו בפני ועדת המשפט של הסנאט שבוע קודם לכן, שבה תקף את הדמוקרטים ודיבר בזעם, אינה תואמת את האופי הנדרש משופטים, בייחוד בבית המשפט העליון. "אני מאמינה שברט קוואנו הוא אדם טוב, אבל בראייתי הוא לא האדם הנכון לבית המשפט בזמן הזה", אמרה לעיתונאים.

עם זאת, מרקאוסקי הבהירה כי אף שהיא מתנגדת למינוי, היא מתכוונת להגדיר את הצבעתה בתור "נוכחת", כלומר נמנעת, וזאת כדי להתקזז עם חבר מפלגתה סטיב דיינס. 

אחרי הודעתה של מרקאוסקי, הופנו העיניים לעבר הסנאטורית המתנדנדת השנייה, סוזן קולינס ממיין, שאם הייתה מצטרפת למחנה המתנגדים, הייתה עלולה לסכן את המינוי. 

בנאום שארך יותר מ־40 דקות, היא ציינה כי עדותה של המתלוננת הראשונה, ד"ר כריסטין בלייזי פורד, בפני ועדת הסנאט הייתה "כנה, כואבת ומרשימה", וכי היא מאמינה שפורד אכן נפלה קורבן לתקיפה מינית. עם זאת, היא אמרה כי העדות העלתה שאלות שונות וכי לקוואנו עומדת חזקת החפות, ולדעתה "ההאשמות לא יכולים למנוע באופן הוגן מהשופט קוואנו לשרת בבית המשפט העליון". "אדוני הנשיא, אני אצביע כן", הצהירה.


ד"ר כריסטין בלייזי פורד. צילום: רויטרס

דקות אחריה, הודיע גם הסנאטור הדמוקרטי מווירג'יניה המערבית ג'ו מנצ'ין כי הוא תומך במינוי ובכך קיזז את התנגדותה של מורקובסקי. "יש לי השגות לגבי ההצבעה לנוכח ההאשמות נגד קוואנו ומזג הרוח שהפגין בשימוע", אמר מנצ'ין, שניצב בפני התמודדות צמודה על כיסאו בחודש הבא. "עם זאת, בהתבסס על כל המידע שקיבלתי, כולל הדוח של הבולשת, מצאתי שהשופט קוואנו הוא משפטן מוכשר שפועל לפי החוקה ובוחן תיקים לפי הממצאים המשפטיים שמולו". 

לקראת הדיון המכריע בסנאט, פרסם קוואנו ביום חמישי בלילה מאמר ב"וול סטריט ג'ורנל", שבו הביע צער על האופן שבו התנהל בעדותו בפני ועדת המשפט בשבוע שעבר. "הייתי רגשן מאוד, יותר מכפי שהייתי אי פעם", כתב. "ייתכן שהייתי אמוציונלי יותר מדי. אני יודע שהטון שלי היה חד, ואמרתי כמה דברים שלא הייתי צריך לומר". הוא הוסיף כי "אם אבחר, אהיה חלק מצוות של תשעה שופטים, מחויב להכריע בתיקים לפי החוקה וחוקי ארה"ב. תמיד הייתי שחקן קבוצתי".

הרגשות הלוהטים סביב מינויו של קוואנו באו לידי ביטוי פעם נוספת כאשר מאות מפגינים נגד השופט השתלטו על אחד הבניינים של הסנאט וצעקו קריאות גנאי לעברם של סנאטורים רפובליקנים. כוחות המשטרה פיזרו את המפגינים ועצרו יותר מ־300 מהמשתתפים.