יוצר הסדרה האמריקאית המפורסמת "בובספוג מכנסמרובע", סטיבן הילנברג, נפטר הלילה (שלישי) אחרי מאבק ממושך במחלת ניוון השרירים ALS. הילנברג היה אחראי על אחת מסדרות הדגל של רשת השידורים לילדים "ניקולודיאון" האמריקאית: "הביא את עולם המצולות של 'ביקיני בוטום' לטלוויזיה", כך נמסר מהרשת.

לפני כשנה הודיע הילנברג על כך שהוא סובל ממחלת ניוון השרירים הסופנית ALS, הידועה בשמה "מחלת לו גריג". עוד הוסיפו מרשת ניקולודיאון על מותו: "אנו המומים ועצובים מהחדשות על מותו של סטיב הילנברג, אחרי מאבקו הממושך עם מחלת ה-ALS. הוא היה חבר יקר, ושותף יצירתי במשך שנים כאן בניקולודיאון. שולחים תנחומינו למשפחתו".

הילנברג, בנוסף להיותו תסריטאי ויוצר טלוויזיה, היה מורה לביולוגיה ימית בדרום קליפורניה, ארצות הברית. שם התחיל ליצור יצורים ימיים כעזרים לימודיים. הפרק הראשון של "בובספוג מכנסמרובע", שהציג לראשונה את דמותו האייקונית של בובספוג, הספוג הצהוב והשמח שחי מתחת למים בתוך אננס, עלתה למסכי הטלוויזיה לראשונה בארצות הברית במאי של 1999.

"הייתה בסדרה תמימות שהביאה שמחה לדורות של ילדים ומשפחות". סטיבן הילנברג. צילום: רויטרס

הסדרה הפופולרית זכתה בכמה פרסים, בעקבותיה יוצרו שני סרטים באורך מלא ואפילו מחזה ברודווי. הסדרה שודרה ועודה משודרת במעל 200 מדינות, ותורגמה למעל 60 שפות.

הילנברג נטע בדמותו של בובספוג חוש הומור ייחודי, שהיה אופייני לו במיוחד. "הייתה בסדרה תמימות שהביאה שמחה לדורות של ילדים ומשפחות", אמרו בניקולודיאון. "דמויותיו הייחודיות ועולמה של 'ביקיני בוטום' ישמשו תמיד כסמל של אופטימיות, חברות וכוחו חסר הגבולות של הדמיון".