מחקר חדש מצא כי פשפשים אינם מטרד מודרני שמאפיין רק חדרי מלון מעופשים בלבד, אלא שהטפילים מוצצי הדם הציקו גם לדינוזאורים לפני יותר ממאה מיליון שנה.

צוות בינלאומי של מדענים אסף במשך 15 שנה דגימות של 34 זנים של פשפשים כדי לבנות אילן יוחסין של הטפילים הזעירים. לצורך האיסוף המורכב, הגיעו החוקרים למוזיאונים לטבע ולמערות מרוחקות ברחבי העולם שבהן חיים הפשפשים על גופם של עטלפים.

לאחר מכן בחנו המדענים את דגימות הדנ"א של הפשפשים, ועל בסיס הנחת המחקר שלפיה שינויים גנטיים מתרחשים בקצב קבוע, הם הצליחו לבנות קו זמן אבולוציוני. מאובנים של יצורים שקדמו לפשפשים ולטפילים דומים הצליחו לבסס את התאריך המוקדם ביותר של השינוי האבולוציוני.

לפי המאמר שפרסמו החוקרים בכתב העת Current Biology, הממצאים מעידים כי פשפשים היו קיימים כבר לפני כ־115 מיליון שנה, כ־50 מיליון שנה לפני העטלפים. "ההפתעה הגדולה ביותר היא שבניגוד לסברה הרווחת שהעטלפים היו הפונדקאים הראשונים של הפשפשים, הפשפשים קדמו להם", אמר החוקר הראשי ד"ר סטפן רות' מהמוזיאון האוניברסיטאי ברגן בנורווגיה. "אבל אנחנו עדיין לא יודעים מי היה הפונדקאי העיקרי שלהם כשהטי־רקס צעד על פני האדמה".

פרופ' מייק סיבה־ג'וטי מאוניברסיטת שפילד, שהשתתף אף הוא במחקר, ציין: "הממצאים האלה יאפשרו לנו להבין כיצד התפתחו המאפיינים הגנטיים שהפכו את הפשפשים לטפילים יעילים. זה גם יסייע לנו למצוא דרכים חדשות לטפל בהם".