Innovation: Africa, ארגון ישראלי־אמריקאי שמביא חשמל ומים לכפרים אפריקאיים הוא אחד משלושת הזוכים בפרס InnoDip לדיפלומטיה חדשנית. הפרס, שנוסד על ידי מכון אבא אבן לדיפלומטיה בינלאומית במרכז הבינתחומי בהרצליה, יוענק בכנס הדיפלומטי של ג'רוזלם פוסט שייערך מחר בירושלים.

סיון יערי, מייסדת ומנכ"לית "חדשנות: אפריקה" מסבירה כיצד התפתח הארגון: "לפני כ־21 שנה התקבלתי לעבודה באחד המפעלים של ג'ורדש באפריקה. כשהגעתי לכפרים הקטנים הבנתי שהאתגר העיקרי שלהם הוא מחסור באנרגיה. הבנתי שהכל קשור לאנרגיה: בלי חשמל אין אור ואין מקררים שבהם אפשר לאחסן תרופות וחיסונים. בלי חשמל אי אפשר להעניק לילדים גישה ללימודים, וכמובן, בלי חשמל יש מחסור במים נקיים לשתייה. אנשים באפריקה מבלים שעות מדי יום בחיפוש אחר מים נקיים וכל שהם מעלים בידם הוא מקור מלוכלך ומזוהם, בעוד שמתחת לרגליהם, באקוויפרים יש מים נקיים".

יערי חזרה לארצות הברית, למדה לתואר שני בניהול אנרגיה באוניברסיטת קולומביה וכבר בעודה סטודנטית התחילה להביא, לראשונה, מערכות של אנרגיה סולארית לכפרים.

כיום יערי וצוותה מכשירים מהנדסים מקומיים להתקנת מערכות אנרגיה סולארית לשם אספקת חשמל לבתי ספר ולמרכזים רפואיים ולשאיבת מים נקיים מתחת לאדמה. הודות לאנרגיה הסולארית רופאים מוסמכים עוברים לכפרים נידחים; בני אדם מקבלים חיסונים; אחיות מיילדות תינוקות בבטחה גם בלילה; התלמידים יכולים ללמוד גם בשעות החשכה ולראשונה אף להשתמש במחשבים. בעזרת אנרגיה סולארית מותקנים ברזים וטפטפות בכפרים ומתאפשר גידול יבולים כל השנה.

לפני שהארגון שולח צוותים להתקנת מערכות אנרגיה סולאריות בכפרים, נציגיו נפגשים עם שרי האנרגיה במדינות אפריקה, לאחר מכן הם עובדים עם נציגי השלטון המקומי ולבסוף עם ראשי הכפרים. "אנחנו מתקבלים בברכה", היא מספרת, "הם רוצים ללמוד מישראל. כשהתושבים מצליחים לשאוב לראשונה מים נקיים מהאדמה, הם אומרים שאלוהים מירושלים ענה לתפילותיהם. בנוסף, הפעילות שלנו עזרה לחיזוק היחסים עם המדינה. כל הצדדים מרוויחים".

מאז 2008 הארגון הקים 250 מתקנים המסייעים ליותר מ־1.5 מיליון איש ביבשת השחורה. כעת יערי מיישמת את פתרונות האנרגיה הסולארית שלה בעשר מדינות: טנזניה, אוגנדה, מלאווי, זמביה, דרום אפריקה, קמרון, סנגל, קונגו, אתיופיה ואסוואטיני.

בנימוקי הזכייה בפרס לחדשנות בדיפלומטיה שהוענק לארגון ציינו חברי הוועדה הציבורית, בראשות השגריר רון פרושאור, ראש מכון אבא אבן לדיפלומטיה בינלאומית, כי "הארגון Innovation: Africa מביא לידי ביטוי את הרעיון של דיפלומטיה בין אנשים ולא רק בין ממשלות. הם מפיצים את החדשנות הישראלית במקומות שבהם היא נחוצה יותר מכל. התרשמנו מהיקף ההשפעה והתרומה החיובית על חיי אנשים באזורים המוזנחים ביותר בעולם".

הטכנולוגיה הישראלית מאפשרת לארגון וגם לממשלות לפקח מרחוק על המערכת, כך שבכל רגע נתון הם יכולים לראות כמה מים נשאבים בכל כפר וכמה אנרגיה נצרכה. יערי מספרת שאוגנדה שלחה מהנדסים משלה ללמוד מ"חדשנות: אפריקה". "התהליך הזה עוזר להעביר את הידע והטכנולוגיה לאנשים רבים יותר," היא מסכמת.