נשיא טורקיה רג'יפ טייפ ארדואן אמר הערב (שישי) כי איה סופיה תיפתח לתפילות ב-24 ביולי. זאת, לאחר שהנשיא חתם מוקדם יותר על הצו שהפך את המקום למסגד אחרי שהיה מוזיאון ב-86 השנים האחרונות. "המבנה יישאר פתוח למוסלמים, נוצרים וזרים נוספים", אמר ארדואן בנאומו לאחר חתימת הצו. "טורקיה מימשה את זכותה הריבונית הסבתה של איה סופיה למסגד". כאמור, בית משפט בטורקיה ביטל צו ממשלתי מ-1934 שהפך את איה סופיה באיסטנבול למוזיאון וסלל את הדרך להפיכתו למסגד שוב, חרף אזהרות בינלאומית מפני צעד כזה.

איה סופיה, אתר מורשת עולמית של אונסק"ו, הייתה מוקד עימות של האימפריות הביזנטית והעות'מאנית וכיום היא אחד האתרים המתוירים ביותר בטורקיה. המבנה העצום, שהוקם במאה ה-6, הפך למוזיאון תחת הנהגתו של מייסד טורקיה המודרנית, מוסטפא כמאל אתאטורק, שהנהיג משטר חילוני.

יוון, רוסיה, ארצות הברית, צרפת ומנהיגי הכנסייה הביעו דאגה משינוי אופיו של המקום. "ההחלטה היום, שהגיעה בעקבות שיקולים פוליטיים של הנשיא ארודאן, היא פרובוקציה גלויה נגד העולם המתורבת המכיר בערך המיוחד ובאופי הנוצרי של האתר", אמרה שרת התרבות של יוון לינה מנדוני בהצהרה כתובה.

מתפללים מחוץ לאיה סופיה (צילום: רויטרס)מתפללים מחוץ לאיה סופיה (צילום: רויטרס)

מאז 2005 היו כמה ניסיונות לשנות את סטטוס המבנה ממוזיאון למסגד. ב-2018 נדחתה בקשה כזו על-ידי בית המשפט החוקתי בטורקיה. לאורך השנים הפגינו מחוץ למבנה ארגונים איסלאמיים, אולם הרשויות נמנעו מהסבתו למסגד. 

משרד החוץ האמריקני מסר כי ארצות הברית מאוכזבת מהחלטת טורקיה להפוך את איה סופיה למסגד: "מחכים לשמוע את תכניות טורקיה כדי להבטיח שאיה סופיה תישאר פתוחה לכלל המבקרים".

גם ראש ממשלת יוון קיריאקוס מיצוטקיס תקף את נשיא טורקיה רג'פ ארדואן על ההחלטה להפוך את מעמדו של המבנה המפורסם איה סופיה באיסטנבול ממוזיאון למסגד. "זו בחירה שפוגעת בכל אלו שמכירים במבנה הזה כאתר מורשלת עולמי", אמר מיצוטקיס. "זה לא רק ישפיע על היחסים בין טורקיה ויוון, אלא גם על היחסים שלה עם האיחוד האירופי".