חבר בית הנבחרים ג'ון לואיס מת במהלך הלילה (בין שישי לשבת) בגיל 80, כך הודיעה יושבת הראש ננסי פלוסי. לואיס, האחרון שנותר בחיים מבין מנהיגי התנועה לזכויות האזרח במדינה, חשף בסוף השנה שעברה כי הוא חולה בסרטן הלבלב בדרגה מתקדמת. "מעולם לא התמודדתי במלחמה כזו", אמר אז.

הוא היה בן טיפוחיו של מרטין לות'ר קינג ג'וניור, אותו הכיר לאחר שכתב לו כשהיה בן 18 בלבד. כמו כן, הוא האדם האחרון שנותר בחיים מבין אלו שליוו את קינג כשנשא את נאום "יש לי חלום" בוושינגטון בשנת 1963. לואיס המשיך להיאבק על זכויות אדם וזכויות אזרח עד יומו האחרון, והעניק השראה לאחרים, כשקרא להם לעשות "צרות טובות".

בשנת 2016 הוא הוביל "ישיבה" של הדמוקרטית בדרישה לקיים הצבעה על תקנות השימוש בנשק בארצות הברית. הופעתו הפומבית האחרונה התרחשה בחודש שעבר, במהלך גל ההפגנות של תנועת Black Life Matters בארצות הברית, שהתרחב למדינות נוספות ברחבי העולם. לואיס צעד, כשהוא נעזר במקל הליכה, ליד ראש עיריית וושינגטון מוריאל בוזר, ברחוב ליד הבית הלבן. מדובר ברחוב ששמו שונה לאחרונה לשמה של התנועה למען צדק גזעי, ובו נכתב בצהוב Black Life Matters. הכיתוב המדובר גדול מספיק שניתן יהיה לראותו מהחלל החיצון. 

ג'ון לואיס והנשיא לשעבר ברק אובמה, ארכיון (צילום: REUTERS/Tami Chappell/File Photo)ג'ון לואיס והנשיא לשעבר ברק אובמה, ארכיון (צילום: REUTERS/Tami Chappell/File Photo)

אנשים רבים מכל צידי הקשת הפוליטית בארצות הברית ספדו לו, בהם הנשיא לשעבר ברק אובמה שאמר: "הוא אהב את המדינה הזאת כל כך, עד שבחר לסכן את חייו ואת דמו כדי לקיים את הבטתו. לאורך השנים הוא לא רק פעל למען מטרות החופש והצדק, אלא גם היווה מקור השראה לדורות שבאו אחריו". הנשיא לשעבר ביל קלינטון ומזכירת המדינה לשעבר הילארי קלינטון ספדו לו בהצהרה משותפת: "הפסדנו אדם ענק. הוא נתן את כל מה שהיה לו בכדי לממש את ההבטחה הלא מיושמת של אמריקה, לשיוויון וצדק לכולם, ויצר לנו מקום מושלם בו הצלחנו ליצור איחוד משותף". פלוסי אף הגדירה אותו כ"טיטאן של התנועה לזכויות האזרח" וציינה: "הטוב, האמונה והגבורה של התנועה שינתה את המדינה שלנו".

מנהיג הרוב הרפובליקני בסנאט, מיץ' מק'ונל אמר ש"לואיס היה אחד מענקי ההיסטוריה האמריקאית", עוד לפני שנבחר לקונגרס, וציין את צמיחתו ממשפחת חלוצים באלבמה בעלת ההפרדה. "הסנאט והאומה כולה מבכים את אובדנו של חבר הקונגרס ג'ון לואיס, מנהיג זכויות אדם שסיכן לא פעם את חייו, כחלק מהמלחמה בגזענות, והמאמצים לקידום שיוויון זכויות, ויצירת חיבור חזק יותר בין מדינתנו לעקרונות היסוד שלה". הסנאטורית קמלה האריס, האישה האפרו-אמריקאית הראשונה שנבחרה לקונגרס, ספדה לו וצייצה בחשבון הטוויטר שלה: "ג'ון לואיס היה אייקון שנלחם כדי לקדם שיוויון זכויות אזרח עבור כל האמריקאים באשר הם". 

לואיס הוא היה ידוע בעיקר בזכות כך שהוביל כ-600 מפגינים בצעדת יום ראשון בגשר אדמונד פיטוס בסלמה שבמדינת אלבמה, שם המוחים הפגינו נגד אי-מתן זכויות הצבעה לשחורים. כשהוא בן 25 בלבד, צעד לואיס בראש ההפגנה כשידיו בתוך כיס המעיל שלו, והוכה על ידי החיילים ורותק לאדמה. עצם הגולגולת שלו נשברה, ובזכות התמונות האלימות ברשתות החדשות בטלוויזיה, הצליח לואיס להסב את תשומת לב המדינה לדיכוי השחורים בדרום.