איחוד האמירויות שיגרה במהלך הלילה (בין ראשון לשני) את הגשושית "אל-אמל" (התקווה בעברית) מיפן, כאשר היא אמורה להגיע למאדים בתחילת השנה הבאה. הגשושית "אל-אמל" שוגרה מיפן בשעה 02:58 שעון ישראל, לאחר שהמועד נדחה מספר פעמים בעקבות תנאי מזג אוויר בעייתיים. כאמור, זהו אינו פרויקט החלל הראשון של איחוד האמירויות, ששיגרה בעבר לווינים לחלל, ואף שיגרה בשנה שעברה אסטרונאוט לתחנת החלל הבינלאומית. 

עלות הפרויקט עומדת על כ-200 מיליון דולרים, זאת על פי שרת המדעים המתקדמים של האיחוד, שרה אמירי.  מדובר בעלות נמוכה יחסית לפרויקטים מקבילים, שכן גשושית המחקר של נאס"א מייבן (Maven) עלתה כ-670 מיליון דולרים.

במידה והפרויקט המדובר יצליח, הוא אמור להציב אותה בחזית העולמית של חקר החלל - הטסת גשושית מחקר למאדים, שתספק מידע על אקלימו והאטמוספירה שלו. את המידע היא תחל לספק כחודשיים לאחר שתתחיל להקיף את כוכב הלכת. הם הכריזו לראשונה על הפרויקט בשנת 2014 ובשנת 2017 השיקו את תוכנית החלל הלאומית. באיחוד האמירויות שואפים להקים התנחלות על גבי מאדים עד שנת 2117. 

הגשושית של איחוד האמירויות בדרך למאדים (צילום: GIUSEPPE CACACE/AFP via Getty Images)הגשושית של איחוד האמירויות בדרך למאדים (צילום: GIUSEPPE CACACE/AFP via Getty Images)

השיוט של הגשושית לעבר כוכב הלכת האדום צפוי להימשך כ-200 ימים, במהלכם תעבור מרחק של 494 מיליון קילומטרים, במהירות של כ-121 אלף קמ"ש, בסופו היא תיכנס למסלול אליפטי סביבו, בגובה שנע בין 22 אלף ל-44 אלף קילומטר. אם לא יהיו תקלות בשיגור, בדרך או בהקפת מאדים, "התקווה" צפויה לשדר מידע ונתונים ממאי 2021 למשך כשנתיים לפחות. גודלה של "התקווה" הוא כגודל מכונית - רוחבה 2.37 מטרים וגובהה 2.90. היא שוקלת פי שמונה מ"בראשית" הישראלית - 1,350 קילוגרמים, ומוטענת ב-1,500 קילוגרמים של דלק.

היא בנויה מלוחות אלומיניום, ולוחות סולאריים אמורים לספק לה 600 וואט כשתקיף את מאדים ולהטעין את סוללות ההפעלה שלה. כמו כן, אנטנת צלחת בקוטר של 1.5 מטרים ועוד שלוש אנטנות קטנות יאפשרו את התקשורת איתה. בתחתית הגשושית שישה מדחפים שינווטו אותה אל המסלול הרצוי ובגופה מותקנים מכשירים ומצלמות לאיסוף הנתונים.

כאמור, בימים אלה קיימות שמונה משימות שונות הקשורות לכוכב הלכת האדום, כאשר חלקן מקיפות אותו, וחלקן נחתו עליו כבר. ארצות הברית צפויה לשגר גשושית נוספת בסוף החודש, וסין צפויה לעשות זאת במהלך השנה.