ארצות הברית עשתה הערב (חמישי) פעם נוספת היסטוריה, כאשר הגשושית פרסרוורנס ("התמדה") נחתה על מאדים. מדובר כאמור באחד מהתמרונים הרובוטיים הנועזים בתולדות נאס"א, כחלק ממשימה שאפתנית למדי - לבחון האם יש חיים על הכוכב האדום. הגשושית היא הכלי החמישי של נאס"א שעושה זאת.

התמונה הראשונה של החללית מהירח (צילום: NASA/JPL-Caltech)התמונה הראשונה של החללית מהירח (צילום: NASA/JPL-Caltech)

מדובר במבצע מורכב למדי, ולא רק כי כמחצית מהמשימות שניסו עד כה לנחות על מאדים - התרסקו. הדקות שלפני הנחיתה כבר הספיקו לזכות בכינוי "שבע דקות של אימה", שכן במהלכן ישנו רצף מורכב של אירועים המתוכנתים מראש, שחייב להתרחש בזמנים מדויקים - כדי לוודא שהנחיתה אכן תליח. בגלל מגבלות התקשורת בחלל העמוק, המהנדסים בכדור הארץ לא יוכלו לעקוב אחרי החללית בזמן אמת. 

הרובר פרסרוורנס נחת באתר מיוחד במינו בשם מכתש ג'זרו, שקוטרו כ-50 ק"מ. מדובר במיקום מיוחד, שכן ב-2007 זיהתה המקפת לסקר מאדים של נאס"א, MRO, מינרלי חרסית במכתש - חומר אשר נוצר בכדור הארץ כתוצאה מבליית מים. מאז הצטברו ראיות נוספות לכך שהמכתש היה בעבר אגם בעומק 250 מטרים.

"התמדה" שוקלת 899 ק"ג, והיא כולל זרוע בעלת חמישה מפרקים ובאורך 2.1 מטרים, ורדאר תת-קרקעי שיאפשר לדעת היכן נמצאים המשקעים המעניינים ביותר מבחינה גיאולוגית מתחת לפני השטח. כמו כן, על גופה של הגשושית ישנן לא פחות מ-23 מצלמות, לרבות רטנגן וקרינת UV אשר יאפשרו לה פרסוורנס לזהות חתימות ביולוגיות דוגמת תרכובת אורגניות בחרסית.

הגשושית של נאס''א למאדים - Perseverance  (צילום: REUTERS/Joe Skipper)הגשושית של נאס''א למאדים - Perseverance (צילום: REUTERS/Joe Skipper)

לצידה יפעל מסוק רובוטי בשם אינג'יניואיטי. מדובר כאמור בכלי הטיס הראשון בהיסטוריה שיפעל מחוץ לכדור הארץ. מטרתו העיקרית היא להוכיח שניתן להשתמש בכלי טיס, מאוישים ובלתי מאוישים, כדי לסרוק את פני מאדים. הוא יפעל למשך 30 ימים, במהלכם יבצע עד חמש טיסות בנות פחות משלוש דקות כל אחת. הוא צפוי להמריא לגובה של עד עשרה מטרים מעל הקרקע.