על תחליפי בשר כבר שמענו, ביונד מיט הצליח להיכנס לרשתות המזון המהיר הגדולות, וכשאני מספרת את זה לאחיין שלי בן ה־8, הוא לחלוטין יודע על מה אני מדברת. אבל על תופעה אחת מעניינת בתחום הפודטק עוד לא ממש מדברים כאן בארץ, אם כי זה רק עניין של זמן. מדובר בתעשייה חיה ובועטת, שאפילו מונפקת בבורסה. חלבון המופק מחרקים. רגע, אל תיבהלו, זה בא בצורת אבקה.

התכנסו כדי לדבר על flying spark, חברת סטארט־אפ ישראלית שהקים ערן גרוניך, יזם סדרתי שעסק בעבר הרחוק בתחום הגיימינג והצעצועים. הוא הגה את הרעיון לאחר שנחשף לנושא מצוקת החלבון הגלובלית בהרצאת TED.

"מכרתי את העסק הקודם שלי, בתחום רחוק מאוד מפודטק", מספר גרוניך. "וזה נתן לי קצת אוויר לחפש את הפרויקט הבא. ההרצאה שראיתי בעצם דיברה על השאלה הגדולה שעוסקת באופן שבו אפשר להאכיל אוכלוסייה של 9 מיליארד איש בעולם, שגם הולכת וגדלה, וזאת לצד הנזקים הסביבתיים שתעשיית גידול הבקר והעופות גוררת, צריכת מים אדירה ושימוש בקרקעות.

הפתרון הנגיש הוא חלבון שמופק מחרקים. הוא זול יותר ובר קיימא, וכמובן גם מזין ובריא יותר. זה משך אותי, ובשנת 2015 כבר הקמתי את החברה".

ערך גרוניך (צילום: יחצ)ערך גרוניך (צילום: יחצ)

הפרה נותנת גז
flying spark הוקמה, כאמור, מתוך צורך עולמי גובר למציאת תחליף איכותי ובר קיימא לחלבון מהחי. האתגרים הגדולים היום - ובוודאי בעתיד - להזין אוכלוסייה הולכת וגדלה, בשילוב צמצום ניכר של שטחי החקלאות בעולם, הובילו בסופו של תהליך ליצירת הפתרון שאותו מציעה החברה.

והנה כמה נתונים מעניינים: 70% מהאדמות החקלאיות בעולם מיועדות לגידול תבואה עבור הזנת בעלי חיים. נוסף לכך, בהמות כמו בקר וחזירים פולטים גז מתאן ובכך למעשה הגידול משפיע ישירות על ההתחממות הגלובלית. התהליך גם מייצר כמות גדולה מאוד של פסולת מסוגים שונים, ואנו עדים לכך שהמספרים רק הולכים וגדלים ככל שהזמן עובר.

גרוניך מספר שבשנת 2017 זכתה החברה להשתתף באקסלרטור של איקאה העולמית, אחת מבין עשר חברות שנבחרו מתוך יותר מ־1,300 שניסו להתקבל. בשיתוף הפעולה עם איקאה הוא הבין שמתוך מחזור המכירות השנתי של הרשת, כ־30 מיליארד אירו, 2 מיליארד מגיעים ממכירות בתחום המזון.

בעקבות רצונה של איקאה להקטין את טביעת הרגל הפחמנית שלה, היא מעוניינת להפחית את השימוש בבשר, ויחד הם מתחילים בפיתוח של תחליף בשר באמצעות הטכנולוגיה והמוצר של flying spark".

ובכל זאת, בניגוד לתחליפי החלבון והבשר המוכרים לנו, חרקים זה עסק שלא קל למכור
"קודם כל אנחנו לא מייצרים תחליף סטייק או תחליף המבורגר, אלא חומר גלם - אבקת חלבון בצבע לבן עשירה מאוד בסיבים ובמינרלים. מחומר הגלם הזה אפשר להכין המבורגרים או להכניס אותו למוצרים שונים", אומר גרוניך.

ומוסיף: "חלבון מחרקים הוא עדיין לא מיינסטרים, אבל באסיה, בדרום אפריקה וגם בארה"ב יש לו יותר נוכחות. יש לומר שבשלב הראשון אנחנו מוכרים את האבקה למאכל של דגים וחיות מחמד, ובשנה, שנה וחצי הקרובות השוק יתרחב גם למזון שלנו, מפני שמזון לבני אדם דורש תהליך רגולטורי אחר".

גרוניך מסביר שבסופו של דבר גם תעשיית המזון לבעלי החיים סובלת מחסור בחלבון. "הלקוח שקונה דג או עוף או יוגורט לא מבין את שרשרת האספקה שיש. הסלמון צריך לאכול דגים קטנים שמגיעים מצ'ילה ואוספים אותם בים. גם הם נגמרים. וגם שם המחיר עולה אז מחפשים תחליפים. גם פרה ותרנגולת צריכות לאכול חלבון".

הסוד הוא בזחל
flying spark מביאה לשוק תחליף חלבון השונה מהתחליפים הנפוצים היום בשוק, והוא תחליף חלבון המבוסס על זחלי זבוב הפירות. כן, קחו לכם רגע. עד היום החלופות שהיו במשק הציעו תחליפי חלבון צמחים. בשונה מחלבון מהצומח, החלבון שמפיקה Flying spark הוא חלבון מלא, והמשמעות היא שהוא מכיל את כל המרכיבים שיש בחלבון מן החי ואף מוגדר כאיכותי יותר.

נוסף לכך, בשנים האחרונות החלו חברות לנסות ולייצר חלבון מחרקים (חרגולים, צרצרים, חיפושיות קמח וזבוב החייל השחור), ובחלק מהמקרים שיטות ההפקה והייצור יעילות וכדאיות פחות ביחס לייצור והפקת חלבון מזחלים, לרבות בהיבט הסביבתי.

"זבוב הוא חיה מתוחכמת ויעילה", אומר גרוניך. "הוא יכול להרים פי כמה וכמה ממשקל גופו, והוא, כמו חבריו החרקים, היה לפנינו וכנראה גם יישאר אחרינו. מצאנו שזה פתרון מצוין בכל ההיבטים. הוא זול לייצור, בר קיימא ומזין מאוד. חרקים הם חיות סופר־מורכבות מבחינה אבולוציונית. ומבחינת הייצור - כמה שהחיה קטנה יותר, היא מזיקה פחות לסביבה".

היתרונות הבריאותיים של החלבון הזה ידועים, אבל מהם היתרונות הסביבתיים?
"בהיבט הסביבתי, בתהליך הייצור של קילו חלבון מזחל זבוב הפירות ביחס לקילו חלבון מבשר נצרכים כ־99% פחות מים ושטח קרקע, מכיוון שהם גדלים ומתפתחים במעבדה", הוא מסביר.

"נוסף לכך אין פליטה לאוויר של גזי מתאן שלהם השפעה ישירה על ההתחממות הגלובלית. וגם חשוב לציין שבהיבט הבריאותי אבקת החלבון שפיתחנו מכילה מינרלים חיוניים מסוגים שונים, בהם ברזל, סידן, מגנזיום ואבץ, נוסף לחומצת שומן מסוג אומגה 7 וסיבים תזונתיים", טען גרוניך.

זה המקום לומר שהטכנולוגיה הייחודית שפיתחה החברה ומעוגנת בפטנטים באה לידי ביטוי בכל שלבי שרשרת הערך של הפקת החלבון מהזחל - החל בתהליך הגידול, שלבי הייצור וכלה בעיבוד של חומר הגלם עד לאבקה.

אבקת החלבון שמופקת מהזחלים (צילום: יחצ)אבקת החלבון שמופקת מהזחלים (צילום: יחצ)

בדרך לתאילנד
flying spark היא החברה הישראלית המתקדמת ביותר בתחום הפקת החלבון מזחלים שגם הונפקה בבורסה. זה קרה בחודש מרץ האחרון, והחברה גייסה בהצלחה 24 מיליון שקל לפי שווי של 90 מיליון שקל. מטה החברה ממוקם בישראל, ובימים אלו מוקם מפעל ייצור בתאילנד. נציין כי בתחילת דרכה הצטרפה flying spark לחממה של שטראוס - The Kitchen - וכיום, לאחר השלמת ההנפקה, שטראוס מחזיקה בכ־23% ממניות החברה.

הבחירה בתאילנד מובנת, אבל בעקבות ההצלחה הגדולה וההנפקה אני מניחה שאתם מכוונים גם לשוק הישראלי
"תחשבי על הסושי: פעם המחשבה לאכול דג נא לא הייתה מיינסטרימית בישראל, ההורים שלי לא אוכלים סושי עד היום. ואילו עכשיו אנחנו מדברים על חלבון אלטרנטיבי מכל מיני היבטים. בעתיד הלא רחוק, ואני מדבר על עוד חמש או שבע שנים, נגיע לסופר ופשוט נבחר. כמו שהיום את בוחרת יום אחד עוף ויום אחד כבד, ואת לוקחת בלי לחשוב גם את תחליף הבשר", הוא אומר.

גרוניך מוסיף: "יבוא יום ואת תיקחי קציצת בשר שמבוססת על חלבון חרקים וזה יהיה רגיל לחלוטין. אין לנו ברירה. העולם הולך וגדל והמשאבים הולכים ומצטמצמים. רק חברות כמונו יכולות לספק את הביקוש".

ובנוגע לתאילנד, כחלק משיתופי הפעולה של החברה במדינה נרקם קשר עסקי הדוק בינה לבין חברת הטונה תאי יוניון, האחראית על כ־15% משוק הטונה העולמי ומוצריה נמכרים בכל העולם. האחרונה זיהתה ב־flying spark פוטנציאל אסטרטגי והשקיעה בה ובהנפקה. כיום מחזיקה תאי יוניון בכ־5% ממניות החברה.

חברה נוספת שאיתה flying spark משתפת פעולה היא sumitomo chemical, תאגיד יפני בינלאומי בעל מוניטין עולמי בתחום הכימיה, החקלאות והפארמה. החברות עורכות מחקרים משותפים, רושמות פטנטים ועובדות יחד בתחום הזנת הדגים.

מה החזון קדימה?
"יש לנו ארבעה תחומים שכל אחד מהם יכול להיות חברה בפני עצמה. אנחנו יודעים להפיק מתהליך הייצור ארבעה סוגים שונים של חומרים. הראשון הוא חלבון באיכות גבוהה המיועד לחיות מחמד", והוא מוסיף: "השני מבוסס על מוצר זהה, אך מיועד לבני אדם. המוצרים מגיעים בצורת אבקה לבנה ויכולים לשמש כבסיס חלבוני ולהשתלב בכל מוצר מזון. מדובר בשוק של יותר מ־120 מיליארד דולר".

"השלישי הוא אבקת חלבון להזנת דגים, תעשייה שהיא כשלעצמה מגלגלת יותר מ־170 מיליארד דולר בשנה. החומר האחרון הוא שמן שיכול לשמש פתרון מתאים לתעשיית הקוסמטיקה ולתכשירי קוסמטיקה. באסיה, תכשירי הקוסמטיקה שמופקים מריר חלזונות נחשבים לחלק ממוצרי האנטי־אייגי'נג הנמכרים ביותר", אומר גרוניך.

לשאלתי אם יש להם מתחרים נוספים בשוק, גרוניך עונה שיש עוד חברות שעוסקות ביצירת חלבון מחרקים, אבל לא מסוג זבוב הפירות, אלא מזבובים מסוג אחר, חיפושיות קמח, חרגולים וכדומה. הפיתוח גם הוא נעשה בטכנולוגיה שונה.

"אצלנו, למשל, משך הגידול הוא הקצר ביותר, וברגע שיהיה לנו מפעל ייצור פעיל מיד נדביק את הפער". אבל תחרות היא לא הבעיה בתחום הזה: "השוק שלנו גדל בכל רגע שאנחנו מדברים. כל הזמן נולד עוד אדם או עוד בעל חיים שצריך לצרוך חלבון. השוק שלנו מובטח שנים קדימה, גם אם מחר יהיו עוד 100 חברות לצדנו".