פריצת דרך באסטרונומיה: פיזיקאים זיהו לראשונה גלי כבידה, כ-100 שנים אחרי שאלברט איינשטיין שיער את קיומם. כך הודיעו מדענים היום בהכרזה דרמטית.


אנו מכירים את הגלים האלקטרומגנטיים, למשל גלי רדיו או גלי אור, ויודעים שהם תנודות קטנות בשדה החשמלי והמגנטי. היום הוכרז על תצפית בסוג חדש של גלים: גלי כבידה. לפני כמאה שנים אלברט איינשטיין ניסח את תורת הכבידה שלו בתורת היחסות הכללית, ומצא שבדומה לגלים האלקטרומגנטיים צריכים להתקיים גלי כבידה, הנוצרים כתוצאה מתנועה של אובייקטים גדולים ביקום כמו גלקסיות וכוכבים או מאיחוד חורים שחורים.
 
היום הודיעו מדענים מהמכון הטכנולוגי בקליפורניה והמכון הטכנולוגי במסצ'וסטס (MIT) כי הצליחו לחזות בפועל בגלים כאלו, שנוצרו מהתנגשות בין חורים שחורים כ-1.3 מיליארד שנות אור ממערכת השמש.
 
בעקבות ההכרזה על אישוש התיאוריה שפיתח איינשטיין, חשפה היום לראשונה באוניברסיטה העברית את המסמכים שכתב המדען היהודי בכתב ידו. 
 
"מצד אחד זה מרגש מבחינה היסטורית, מצד שני זה פותח עידן חדש באסטרונומיה", אומר פרופ' צבי פירן ממכון רקח לפיזיקה באוניברסיטה העברית, כשהוא משתף בגודל ההתרגשות. "מדובר בסוג חדש של קרינה. לפני 200 שנה אנשים לא ידעו שקיימת קרינת רדיו ובמאה ה-19 נערכו ניסויים שסייעו להתפתחות האלקטרוניקה והתקשורת האלחוטית. לפני 100 שנה בדיוק, איינשטיין הציע שלפי תורת היחסות יש עוד סוג של קרינה – קרינת כבידה. אלו גלים מאוד חלשים של כוח המשיכה. בגלל כמה שהם חלשים, קשה מאוד לגלות אותם". 
 
איינשטיין כלל לא חלם שאפשר לגלות את גלי הכבידה, אבל משנות השבעים התחלנו לנסות ולגלותם באופן ישיר. בשנות ה-70 התגלתה עדות עקיפה לקיומם, והיא זיכתה את האסטרונומים יוסף טיילור וראסל יולס בפרס נובל. זה לא הספיק, ולכן הושקעו מאמצים אדירים של צוות של קרוב לאלף איש, שבנו שלושה גלאים שונים – שניים בארה"ב ואחד באירופה. לאחרונה שודרגו הגלאים והופעלו בחודש ספטמבר לראשונה.
 
לתדהמת כולם, כבר בשלושת החודשים הראשונים של הניסוי וההפעלה התגלו עדויות ישירות לקרינה הגרביטציונית. 
 
מה משמעותה לגבי חיי היומיום? "אנחנו לא יודעים, אבל המשמעות לגבי הבנת היקום היא עצומה: קרינה גרביטציונית נוצרת באירועים הכי מרתקים: כאשר נוצר חור שחור, כאשר מתנגשים שני כוכבי נייטרונים. אנו רואים שבמרחק של מאה מיליון שנות אור מאיתנו הייתה התנגשות כזו וזה פותח לנו חלון חדש לגמרי לאותם דברים ביקום", אמר פרופ' פירן.